Argentinië blijft vraagteken bij debacle Ahold

Argentinië was de afgelopen dagen het grote vraagteken in het debacle met Ahold. Gisteren liet het bedrijf weten dat de problemen bij dochter Disco niet zullen leiden tot grote financiële gevolgen. Maar wat er wèl aan de hand is, is onduidelijk.

Een opgeluchte Lucas de Jong gisteren aan de telefoon. De Jong is al langer werkzaam voor Ahold in Argentinië. In een kort vraaggesprek met deze krant liet hij weten ,,blij te zijn met het feit dat de resultaten van het onderzoek aangeven dat er geen financiële gevolgen zijn voor Ahold als geheel. Dat ligt dan ook niet in de lijn der verwachtingen''.

De Jong zei over het plotselinge aftreden van de raad van bestuur van Disco: ,,Ja, dat geeft wel aan dat er iets aan de hand is. Aan de andere kant, hoeveel jaar zitten we hier nu al? We hebben het nog netjes gedaan. Onze concurrentie (Carrefour – red.) heeft zojuist het hele bestuur nog gewisseld''. De Jong zei dat Ahold op ,,zeer korte termijn'' met een uitleg van de problemen bij Disco zal komen. Maar bij het sluiten van deze krant was dat nog niet het geval.

De Jong zei ook ,,dat hij niets kan zeggen'' over geruchten die gisteren in Buenos Aires de ronde deden als zou Ahold Disco in de aanbieding hebben gedaan. Als potentiële koper werd vooral de naam genoemd van Francisco de Narváez, tot 1999 eigenaar van de concurrerende Tía-keten van supermarkten die inmiddels in handen is van Carrefour. De geruchten komen uit dezelfde koker als die over het ontslag van de Disco-top eerder deze week. Dat wilde Ahold toen niet bevestigen. Gisteren werd het vertrek van het Argentijnse drietal alsnog erkend.

Ahold is sinds 1998 actief in Argentinië. Toen verwierf het bedrijf de helft van 51 procent van de aandelen Disco die in handen waren van de familie Peirano en richtte met hun bedrijvenconglomeraat Grupo Velox een joint venture op, de op de Nederlandse Antillen geregistreerde Disco Ahold International Holding. In de loop van dat jaar bracht de joint venture een openbaar bod uit op de overige aandelen, die op 9,7 procent na in bezit van het samenwerkingsverband kwamen.

Vorig jaar werd Ahold eigenaar van alle aandelen van de joint-venture nadat de bankenpoot van Velox in acute liquiditeitsproblemen kwam. Leden van de familie Peirano werden verdacht van illegale transacties; vier van hen zitten momenteel in hechtenis, één wordt gezocht door justitie.

Onderzoeker Pieter Lakeman van de Stichting Onderzoek Bedrijfsinformatie (SOBI) vermoedt dat Ahold-topman Cees van der Hoeven zich bij de overname van de resterende aandelen vorig jaar heeft schuldig gemaakt aan ,,heling'' of aan ,,medeplichtigheid bij verduistering''. Op een persconferentie gisteren maakte Lakeman bekend hiervan aangifte te hebben gedaan bij het openbaar ministerie (OM) in Amsterdam. Een woordvoerder van het OM zei vanmorgen dat de aangifte nog wordt bestudeerd en dat het ,,nog wel een paar weken kan duren'' alvorens justitie een beslissing neemt over eventuele vervolging van Van der Hoeven. Lakeman zei gisteren expliciet niet Ahold te willen aanklagen, omdat ,,vennootschappen zo min mogelijk het slachtoffer moeten worden van gedragingen van bestuurderen''.

Volgens Lakeman kocht Ahold de resterende aandelen in de joint-venture terwijl die eigenlijk onderpand waren voor leningen van een bank van de familie Peirano (de Banco de Montevideo) aan de retailpoot van Velox waarmee Ahold samenwerkte. Het gaat dan om een bedrag van 492 miljoen dollar die Ahold zou hebben betaald voor de resterende aandelen. In totaal zou Ahold sinds 1998 zo'n 800 miljoen dollar voor Disco hebben uitgegeven, zo heeft Lakeman becijferd.

Ahold zei destijds, en zegt dat nog steeds, dat de problemen rond de banken van de Velox-groep niets met zijn activiteiten in Zuid-Amerika te maken hadden. In deze zaak loopt justitieel onderzoek in Paraguay, terwijl in Uruguay en Argentinië strafklachten tegen Velox, Disco en Ahold zijn ingediend. In Uruguay gaat het om gedupeerde rekeninghouders van de Banco de Montevideo. De ontslagen topman van Disco, Eduardo Orteu, heeft vorige week in deze zaak een verklaring afgelegd bij justitie in Uruguay. Volgende week moeten de andere twee oud-directeuren dit gaan doen.

De opluchting van beleggers gisteren na Aholds mededeling dat `Argentinië' niet voor onaangename verrassingen zal zorgen laat onverlet dat op een groot aantal vragen rond de operaties van Ahold in Zuid-Amerika nog geen duidelijk antwoord is gegeven. Vragen aan het adres van Ahold worden niet beantwoord. Wat is er wèl aan de hand bij Disco? Kloppen de geruchten dat de nu ontslagen directieleden de boel hebben geflest? In de anonieme, maar trefzeker gebleken, brief over de problemen bij Ahold die vorige week vrijdag bij sommige media (waaronder deze krant) werd bezorgd, was daar ook al sprake van.