Defensief Ajax houdt andermaal stand tegen Arsenal

De weg is nog lang, maar Ajax sluipt behoedzaam terug naar de Europese top van het clubvoetbal. Ook in het thuisduel hield de jeugdige landskampioen stand tegen Arsenal en dat was misschien nog wel een grotere prestatie dan het gelijkspel van vorige week op Highbury. De Engelse lijstaanvoerder maakt er immers een gewoonte van zijn tegenstanders op hun eigen grondgebied genadeloos op de pijnbank te leggen. PSV, dat eerder dit seizoen in Eindhoven door Arsenal met 0-4 werd vernederd, weet er alles van. Maar Ajax pakte het gisteravond met veel tactische volwassenheid professioneler aan en liet zich niet verrassen.

Het is een ontwikkeling die weinigen aan het begin van dit seizoen voor mogelijk hebben gehouden. Ronald Koeman hoopte ,,niet af te gaan'' in de Champions League. Nu is hij met nog twee wedstrijden op het programma drie punten verwijderd van de kwartfinales in een sterke poule. De jonge trainer wil nog absoluut niet spreken van een terugkeer bij de Europese elite. ,,Dan moeten we tegenstanders als Arsenal en Valencia onze wil kunnen opleggen. Daar is geen sprake van. We zijn nog heel ver verwijderd van de top.''

In de resterende twee wedstrijden tegen Valencia (thuis, over dertien dagen) en een week later tegen AS Roma (uit) heeft Ajax in principe aan één overwinning genoeg om een ronde verder te komen. Dat wordt echter nog een hele klus. Valencia blijft een geduchte tegenstander en Roma zal zich in eigen stadion niet zo makkelijk laten verslaan. Maar zelfs als de kwartfinale een brug te ver blijkt te zijn, is het Europese seizoen van Ajax al geslaagd. Koeman: ,,Voorlopig staan we bovenaan in de poule. Een verrassende tussenstand toch?''

Met veel voldoening constateerde Koeman gisteravond dat zijn jonge spelers weer een leerzame avond achter de rug hadden met een goed rapportcijfer. Zijn alom geprezen collega Arsene Wenger meende dat Ajax te defensief en dus negatief had gespeeld. Maar Koeman kon daar niet mee zitten. Hij was juist heel tevreden. ,,We hebben naar onze mogelijkheden gevoetbald, gezien het kwaliteitsverschil in spelers. Aanvallend had het misschien ietsje beter gekund. We hebben echter meer kansen afgedwongen dan in Londen. We zijn weer een stapte verder.'' En Wenger van repliek dienende: ,,We hebben wat slimmer gespeeld dan Manchester City afgelopen weekeinde (dat met 1-5 door Arsenal werd afgedroogd, red.).''

Wenger mocht dan wel wat minderwaardig doen over de strijdwijze van Ajax, de Franse trainer was al blij dat zijn team niet had verloren en geen treffer incasseerde. Telkens onderstreepte hij dat in zijn analyse. ,,We hebben ook niet gescoord, maar doelpunten maken we komend weekeinde in de competitie wel weer'', sprak hij droog. Zonder toe te geven dat zijn sterrenensemble na de remise in Londen gisteravond meer respect had voor Ajax. Dat bleek ook uit het verhaal dat Nigel de Jong opgewonden vertelde. Voor de wedstrijd had Thierry Henry aan de achttienjarige Ajacied gevraagd of hij zijn shirt na afloop mocht hebben. En dus niet andersom. De Jong: ,,Zo hoort het natuurlijk.''

Het kan zijn dat Henry zomaar een willekeurige Ajacied aanschoot, maar het zou ook best kunnen dat de naam van De Jong in de kleedkamer van Arsenal niet onbesproken is gebleven gezien zijn treffer en de goede prestatie tegen Robert Pires in de heenwedstrijd. Gisteravond speelde De Jong wat minder opvallend, maar Pires, opnieuw zijn oppponent, zou het einde van het duel niet halen. Hij werd een paar minuten voor tijd vervangen door Giovanni van Bronckhorst.

Koeman had in vergelijking met vorige week Jelle van Damme in het basisteam vervangen voor Richard Witschge zodat er op het middenveld wat meer lijn kwam in de opbouw. Maxwell fungeerde nu als linksback. Het was niet meer dan een accentverschil, maar voldoende om wat vaker op de helft van Arsenal te spelen. Het vormde aan de andere kant de enige concessie die Koeman wilde doen. Ook tijdens de wedstrijd verving hij een spits voor een spits (Ibrahimovic voor Mido), offensiever wilde hij niet spelen. Andy van der Meyde, die zich op de linkervleugel telkens stukliep op een overmacht aan verdedigers, had daar wel begrip voor. ,,Anders waren we geslacht. Dat speelt deze tegenstander zo uit. Dan hadden we in de slotfase nog twee of drie doelpunten tegen gekregen.''

Zlatan Ibrahimovic werd in de spits eveneens steeds omringd door verdedigers, maar speelde aanzienlijk beter dan in Londen. Als hij zeven minuten na de rust bij een voorzet van de uitblinker Hatem Trabelsi een stapje meer naar voren had gezet, zou hij ook nog hebben gescoord. Het was de beste en enige uitgespeelde kans voor Ajax in de wedstrijd. Twaalf minuten later had ook Patrick Vieira een treffer op de schoen, maar de Ajax-doelman stond precies in de baan van zijn schot. De wedstrijd oogde als een schaakspel. Ook Arsenal nam niet te veel risico's nadat een sterk begin in de eerste helft slechts een schot van Henry had opgeleverd. De Franse topscorer en Dennis Bergkamp kregen steeds minder ondersteuning van ploeggenoten. Op het middenveld leed Arsenal enorm veel balverlies. Maar misschien was dat ook de verdienste van spelers als De Jong, Pienaar en de sterke Galásek die net als in Londen hun vechtersmentaliteit toonden.

Tegen Valencia kan Ajax misschien weer over Rafael van der Vaart beschikken. Het grote talent kreeg vorige week opnieuw een terugslag, maar hij zal toch een keer fit worden. ,,Als Arsenal en Ajax gelijk eindigen, gaan wij door wegens ons doelpunt in Londen'', rekende Koeman voor. ,,Dat hebben we al bereikt.''

Ajax

0

Arsenal

0

Schdsr: Ivanov (Rus). Tsch: 51.025. Gele kaart: Cole, Vieira (Arsenal).