Vodafone en Ben hebben NMa misleid

De Nederlandse Mededingingsautoriteit (NMa) is tijdens haar onderzoek naar prijsafspraken in de telecomsector aanvankelijk tegengewerkt en zelfs misleid door de bedrijven Vodafone en Ben.

Dit schrijft de NMa in het gisteren gepubliceerde besluit over deze zaak, die twee maanden geleden leidde tot een boete van 88 miljoen euro, de hoogste die de kartelautoriteit ooit heeft opgelegd. In het besluit, waaruit de afgelopen maanden alle namen en gevoelige bedrijfsgegevens zijn geschrapt, licht de NMa nader toe hoe zij tot haar conclusies is gekomen. De vijf bedrijven hebben inmiddels bezwaar gemaakt tegen het besluit.

Volgens de kartelautoriteit hebben KPN, Ben, O2, Dutchtone en Vodafone illegale afspraken gemaakt over de verlaging van zogenoemde `dealervergoedingen', de commissies die aan onafhankelijke telecomhandelaren worden betaald. Door deze actie steeg de eigen winst, terwijl dealers de abonnementen duurder moesten maken om nog een marge voor zichzelf over te houden. De consument werd hier uiteindelijk de dupe van, aldus de NMa.

De miljoenenboete is opgelegd aan alle vijf aanbieders van mobiele telefonie in Nederland, maar de NMa ziet Vodafone en Ben als hoofdverantwoordelijken. De illegale afspraken werden op 13 juni 2001 gemaakt door zeven hoge vertegenwoordigers van alle telecombedrijven in congres- en partycentrum 't Veerhuis in Nieuwegein. Ben nam het initiatief tot deze informele bijeenkomst, die eigenlijk zou gaan over de bestrijding van fraude met telefoonkaarten. Vodafone begon die avond over de dealervergoedingen, aldus de NMa.

De NMa deed eind 2001 een tiental invallen bij telecombedrijven en nam daarbij agenda's, e-mails en documenten in beslag. Centraal bewijsstuk vormt een routebeschrijving naar het partycentrum waarop een directeur van Ben aantekeningen heeft gemaakt van hetgeen in Nieuwegein is besproken. Met alle betrokken directeuren zijn gesprekken gevoerd, evenals met secretaresses en de uitbater van het partycentrum.

Volgens de NMa hebben Vodafone en Ben aanvankelijk ,,aantoonbaar onjuiste en verkeerde informatie verstrekt''. Dit is meegewogen bij het bepalen van de boete. Later zijn de twee bedrijven onder druk van de kartelautoriteit goed gaan meewerken. Ben en Vodafone hebben naar verhouding wel de zwaarste boetes opgelegd gekregen, van respectievelijk 15,2 en 24 miljoen euro.