Ahold door het verleden ingehaald

Ahold is eindelijk ingehaald door zijn verleden van grote overnames. De Nederlandse supermarktketen heeft zijn hoog gewaardeerde aandelen en zijn grote hoeveelheden schuld gebruikt om een mondiaal imperium op te bouwen. De winst rees de pan uit terwijl de overnamekosten in de balans werden opgenomen en de baten via de winst- en verliesrekening liepen. Op het hoogtepunt van de beurshausse maakte Ahold een uitstapje naar de cateringsector door de bizarre aankoop voor 3,6 miljard dollar van US Foodservices. Dat bedrijf, dat zelf een amalgaam is van eerdere overnames, dreigt nu uit elkaar te vallen.

US Foodservices heeft te hoge inkomsten opgegeven uit de promotie van de producten van bepaalde voedselleveranciers. Het is niet meteen duidelijk geworden hoe dat in zijn werk is gegaan. Maar beleggers hebben er recht op te weten of dit een eenmalige tegenvaller is of een permanente verlaging van de winstgevendheid. Dat moet omdat de noodzakelijke aanpassing van de boeken ter grootte van z'n 500 miljoen dollar – die grotendeels ten koste gaat van de resultaten over 2002 – meer dan de helft van de jaarlijkse operationele winst van de divisie kan wegvagen, ofwel bijna 30 procent van de winst vóór belastingen van het hele concern. Daarnaast onderzoekt Ahold een mogelijke verduistering van fondsen bij zijn Argentijnse dochter Disco. Het concern brengt eveneens wijzigingen aan in de Detailhandelmanier waarop bepaalde divisies geconsolideerd worden.

Het is moeilijk te voorspellen of zal blijken dat er bedrog in het spel is.

Maar beleggers hadden al langer het vermoeden dat er iets niet klopte bij Ahold. Het concern is berucht om zijn gebrek aan openheid. In 2000 en 2001 heeft het slechts 20 procent van de operationele winst in een vrije kasstroom omgezet. Het verschil tussen de volgens de Nederlandse en de Amerikaanse regels gerapporteerde winst is toegenomen. En vreemd genoeg zijn de marges bij US Foodservices gestegen, ook al is de omzet gedaald. Beleggers waren duidelijk wantrouwig: Ahold werd vorige week verhandeld op een niveau van 5,5 maal de verwachte winst over 2003. Was de raad van commissarissen soms in slaap gevallen?

Nu heeft ze gelukkig wel alert gereageerd. Voorzitter Henny de Ruiter heeft de dagelijkse leiding over het bedrijf in handen genomen en nieuwe kredieten bedongen. Topman Cees van der Hoeven en financieel directeur Michael Meurs hebben – te laat – ontslag genomen. Een uiteenvallen van het concern is onvermijdelijk geworden. Het aandeel lijkt als som der samenstellende delen misschien goedkoop, nadat de koers gisteren meer dan gehalveerd is. Maar dat is op basis van de veronderstelling dat er geen lijken meer uit Aholds kast zullen vallen. En bij andere bedrijven die door hun overnamebeluste verleden zijn ingehaald, is die kast zo nu en dan overvol gebleken.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.

    • Mike Monnelly