Ahold hard op zoek naar nieuw krediet

Bij supermarktconcern Ahold is gerommeld met de boeken. Dreigt een faillissement voor het bedrijf met 400.000 werknemers?

Vorig jaar een voetnootje in het jaarverslag, vanochtend de spil in een grootschalige boekhoudfraude: de promotie-activiteiten van Ahold in de Verenigde Staten.

Ahold meldde vorig jaar bij de Amerikaanse toezichthouder dat het voortaan sommige kosten van ,,promoties' anders zou classificeren. Een nieuwe definitie van het begrip `netto omzet' resulteerde toen in een bescheiden bijstelling van de omzet over 2001 in Amerika.

Vanochtend schatte het supermarktconcern dat de operationele winst bij een Amerikaanse cateringdochter Foodservice meer dan 500 miljoen dollar te hoog is voorgesteld als gevolg van belangrijke boekhoudfouten bij promotie-activiteiten. Wat er precies is gebeurd is onduidelijk, maar het lijkt erop dat de prijskortingen die Ahold in Amerika aan afnemers en klanten gaf, niet allemaal de boekhouding haalden.

De te hoog voorgestelde winst bij de cateringdochter vertegenwoordigt circa de helft van de totale winst die Foodservice de afgelopen twee jaar behaalde. Daarmee zijn de onregelmatigheden in Aholds boekhouding van een niet eerder vertoonde omvang in Nederland.

Na het schandaal bij het Amerikaanse energiehandelsbedrijf Enron is Ahold wel vaker onderwerp van vergelijkbare speculaties geweest. Precies een jaar geleden reageerde het concern woedend op geruchten die de ronde deden over boekhoudproblemen bij Amerikaanse dochters. ,,Het is schandelijk dat dit soort geruchten in de markt worden gebracht', zei een woordvoerder toen. Technologiebedrijven als LCI, Landis en KPNQwest kwamen eveneens met discutabele financiële cijfers. Die bedrijven zijn nu failliet.

Hoe hoog is de nood bij Ahold? Het concern heeft tegelijk met de bekendmaking van het boekhoudschandaal een nieuw krediet bij een aantal banken geregeld: een faciliteit van 2 miljard dollar (1,86 miljard euro) is vervangen door een nieuwe van 2,65 miljard euro. Daar bovenop heeft het een `back up'-krediet van 0,45 miljard afgesloten.

Het concern heeft daarmee zijn toegang tot kredieten met 1,24 miljard uitgebreid. Dat zal volgens het concern ,,voldoende' zijn voor 2003, onder één voorwaarde: de onderhandelingen met een aantal banken over een andere financieringsovereenkomst moet binnen zestig dagen worden afgerond.

Twee Amerikaanse dochters hebben hun vorderingen aan financiële instellingen verkocht. Deze financieringsconstructie loopt eind deze week af, maar is door de problemen met zestig dagen verlengd. Bij meer verlenging kan Ahold dus niet garanderen dat het genoeg financiering heeft dit jaar.

En Ahold had al genoeg zorgen aan zijn hoofd als het gaat om de financiële middelen. Doordat de groei van het concern het afgelopen jaar volledig is stilgevallen, is de schuldpositie van het bedrijf steeds zwaarder gaan wegen. Bezuinigen en schuldsaneren heeft daarom al eerder de hoogste prioriteit gekregen in Zaandam.

Van de meer dan 10 miljard die Ahold ooit leende om overnames in, voornamelijk, de Verenigde Staten te plegen, moeten de komende tijd wat plukjes worden afbetaald. Dit jaar dient het concern 1,4 miljard af te lossen, volgend jaar een niet noemenswaardig bedrag en in 2005 in een keer 3,25 miljard. Daarnaast heeft het concern de plicht om mede-aandeelhouders in het Zweedse ICA uit te kopen als er geen andere geïnteresseerde in 2004 wordt gevonden. Dat bedrag schatten analisten op nog eens 1 miljard euro.

Kredietbeoordelaar Standard & Poor's degradeerde de status van Aholds leningen vanochtend af tot `junk', de benaming voor risicovolle bedrijfsleningen. Het faillissementsrisico is nog altijd het beste af te lezen in de markt waar de schulden van bedrijven worden verhandeld. Daar waren de obligaties van Ahold de grootste dalers, net als de aandelen van Ahold op het Damrak. De toonaangevende Ahold-obligatie van 5,875 procent per maart 2012, die vrijdag nog een koers van 967 euro deed, noteerde vanmorgen na een enorme koersval nog maar 677.