Wessanen in Amerika in de rode cijfers

De Amerikaanse activiteiten van het voedingsconcern Wessanen zijn als gevolg van een tegenvallende vraag in het vierde kwartaal in de verliezen terechtgekomen.

Twee grote klanten in de Verenigde Staten liepen weg en verder had het bedrijf nog te maken met een grote tegenvaller in de automatisering die een eenmalige strop opleverde van 21 miljoen euro. In de laatste drie maanden werd een operationaal verlies in de Verenigde Staten geleden van 5,7 miljoen euro, zo maakte Wessanen gisteren bekend. Over heel 2002 waren de Amerikaanse activiteiten nog goed voor een winst van 21 miljoen euro, tegen 55 miljoen een jaar eerder.

Een verlies voor het gehele concern kon nipt worden voorkomen. Met name een incidentele bate van 110 miljoen euro als gevolg van de verkoop van het kaasmerk Leerdammer zorgde ervoor dat Wessanen vorig jaar winstgevend was. Het nettoresultaat bedroeg 101,4 miljoen, een ruime halvering ten opzichte van 2001. Het lopende eerste kwartaal zal slechter zijn dan dat van vorig jaar, meldde het bedrijf gisteren.

De omzet van Wessanen viel terug tot 2,8 miljard euro, vooral door de tegenvallende resultaten in de VS. In 2001 boekte het voedingsconcern nog een omzet van 4 miljard euro. Wessanen schrijft de daling vooral toe aan de verkoop van Golden Foods en de zuivelactiviteiten.

Wessanen stelde zijn winstprognose vorig jaar twee keer naar beneden bij, hetgeen voor bestuursvoorzitter M. Zondervan aanleiding was om toen zijn vertek aan te kondigen. Op verzoek van de raad van commissarissen vertrekt hij pas als er een opvolger is gevonden. Het bedrijf onderhandelt nog met Zondervan over een afkoopsom, verklaarde hij gisteren zelf.

De door aandeelhouders in het verleden fel bekritiseerde Zondervan liet de telefonische toelichting op de jaarcijfers gisteren over aan zijn financieel directeur Kramer. De 'demissionaire' bestuursvoorzitter wilde niet veel meer kwijt dan dat het ,,niet aan mij'' is om in te gaan op de toekomst van het concern. Wel liet hij duidelijk blijken dat Wessanen met de verkoop van Leerdammer zich geheel richt op de door hemzelf ingezette `wellness'-strategie: verantwoorde voeding, maar ook een snelle hap zoals de kroketten van Beckers.

In Europa ging het beter met de distributie-activiteiten van Tree of Life. De bedrijven wisten het marktaandeel in het schap van de supermarkt te vergroten. Hier verwacht Wessanen dit jaar te groeien door innovaties, marketing en gerichte overnames. Bij de gemaksproducten stegen de verkopen van de snacks van Beckers meer dan de markt. In Duitsland ondervindt Wessanen de gevolgen van de stagnerende economie. Het bedrijf sluit daar een van zijn drie fabrieken.

Volgens Kramer is er al met al veel in gang gezet in de onderneming. ,,Vergelijk het met een zware olietanker. Als die eenmaal op drift is geraakt, kost het ook weer enige tijd het schip op de juiste koers te brengen.''