Recordboete Britse ketens van speelgoed

De Britse mededingingsautoriteit heeft Argos en Littlewood, twee Britse speelgoedketens, een recordboete van 33,7 miljoen euro opgelegd wegens verboden prijsafspraken. Beide ontkennen en gaan in beroep.

Hasbro, de grootste Britse speelgoedfabrikant en leverancier van Argos en Littlewood, dat aan de afspraken meedeed, krijgt geen boete, omdat het met het Office of Fair Trading meewerkte en opening van zaken gaf.

John Vickers, directeur-generaal van de mededingingsautoriteit, zei vandaag tegen de BBC dat deze zaak aantoont ,,hoe soepele regelingen helpen bij het ontmaskeren van vaste prijsafspraken die de concurrentie verstoren en de prijzen kunstmatig hooghouden''.

De drie maakten zich volgens de autoriteit schuldig aan het verboden prijskartel tussen 1999 en mei 2001. Argos kreeg wegens zijn relatief hoge omzet 17,3 miljoen pond boete (25,7 miljoen euro) en Littlewood 5,4 miljoen pond boete (8 miljoen euro). Hasbro, bekend van Scrabble, Trivial Pursuit en Cluedo, plus Harry Potter and Tweenies, ontsnapte aan een boete van 15,6 miljoen pond (23,2 miljoen euro). Volgens de autoriteit daalde de prijs van Monopoly na mei 2001 bij beide speelgoedketens met 4 pond tot 13,99 pond.

Argos, 2,7 miljard pond omzet (4 miljard euro) en gevestigd in Milton Keynes, reageerde verontwaardigd en noemde de boete ,,totaal ongefundeerd en ongerechtvaardigd''. Topvrouw Kate Swann van Argos beschuldigt de mededingsautoriteit van ,,eenzijdig onderzoek'' en kondigde een onmiddellijke actie tegen het besluit aan. Littlewoods, 1,95 miljard pond omzet (2,9 miljard euro) en gevestigd in Liverpool, beschuldigt de autoriteit ervan geen overtuigend bewijs te hebben en ontkent elke betrokkenheid bij prijsafspraken.

De boetes zijn de hoogste die de autoriteit ooit heeft opgelegd onder de wet, en ze hadden nog hoger kunnen uitvallen, omdat de maximale boete 10 procent van de omzet over drie jaar is.

Volgens Hasbro was een klein aantal werknemers, dat inmiddels het bedrijf heeft verlaten, bij de prijsafspraken betrokken. Hasbro was overigens in november al beboet voor 4,95 miljoen pond wegens andere prijsafspraken met tien van zijn klanten. Topvrouw Kate Swann van Argos zet wegens deze eerdere boete vraagtekens bij de getuigenis van Hasbro, die zij ,,tegenstrijdig en onbetrouwbaar'' noemt.

Een nieuwe wet, die deze zomer van kracht wordt, belooft zwaardere straffen voor verboden prijsafspraken: directeuren die de wet overtreden kunnen dan uit hun functie worden gezet.