Jong Ajax beteugelt sterren Arsenal

Na Olympique Lyon en Valencia bedwong Ajax met een defensief concept ook Arsenal op eigen grondgebied. Toch keek trainer Ronald Koeman gisteravond met gemengde gevoelens terug op de confrontatie in Londen. Hij vond dat Ajax in balbezit onvoldoende had laten zien en gebruikte daarbij de kwalificatie ,,heel slecht.'' Het gevoel dat er meer in had gezeten dan een gelijkspel, kon hij niet onderdrukken. ,,Maar misschien ben ik dan te kritisch op deze jonge ploeg'', voegde Koeman er haastig aan toe.

De lat is snel hoog komen te liggen bij een club die het de afgelopen jaren in het UEFA-Cuptoernooi niet kon bolwerken tegen Lausanne Sports en FC Kopenhagen. Arsenal verkeert al weken in blakende vorm, versloeg afgelopen zaterdag nog overtuigend Manchester United op Old Trafford (0-2), maar kon tegen Ajax geen overwinning afdwingen. Ondanks het leeftijdsverschil van gemiddeld zes jaar (28 om 22) en het onderscheid in kwaliteit dat er op papier is.

Zegt dat wat over de tactische beperkingen van de Engelse competitie of de onverzettelijkheid van een aantal hardwerkende Ajacieden? Beide waarschijnlijk. Het sterrenensemble van trainer Arsène Wenger moet gerekend worden tot de Europese topploegen. De prestatie die jeugdige spelers als Nigel de Jong en Steven Pienaar gisteravond leverden op Highbury mag dan ook hoog worden ingeschat. Beiden hadden een belangrijk aandeel in het gelijkspel waarmee Ajax zijn ambitieuze tegenstander frustreerde. Ambitieus omdat Wenger aan de vooravond aankondigde met dit team, waaraan hij vijf jaar heeft kunnen bouwen, ,,historie'' te willen schrijven door de Champions League te winnen.

De Jong vocht de hele wedstrijd een felle strijd uit met Pires die wel tot een paar losse flodders kwam richting doelman Lobont, maar geen stempel kon drukken op de wedstrijd. Pienaar maakte Vieira vrijwel onschadelijk. En daarmee was de aanvoerlijn naar de superspitsen Bergkamp, Henry en Wiltord min of meer verstoord. Precies zoals Koeman het vooraf had uitgedokterd. ,,De Jong zocht op het goede moment ook nog de diepte'', sprak Koeman tevreden over de achttienjarige, internationaal toch onervaren Amsterdammer.

Ajax maakte het zichzelf moeilijk door voorin de bal te gemakkelijk weer in te leveren. Ibrahimovic kwam niet in zijn spel. Hij had tegen vier verdedigers van Arsenal ook alleen steun van Van der Meyde, die vanaf de linkerflank opereerde. Aan die kant werd hij opgewacht door Lauren en deze rechtsback kreeg natuurlijk ook voldoende rugdekking van de centrumverdedigers.

Daarom leek Ajax na vijf minuten al bezig met een mislukte missie. Koeman constateerde tot zijn ergernis dat linksback Van Damme voor de bal liep toen Bergkamp vanuit het centrum Wiltord aanspeelde. De Fransman kon, mede door zijn snelheid, ongehinderd op Lobont afstormen en scoren.

Een klassiek Arsenal-doelpunt. Van Damme zou zich in tactisch opzicht herstellen en die fout niet meer maken. Arsenal speelde in die openingsfase voetbal van een andere planeet. Dankzij het enorme loopvermogen van spelers als Vieira, Pires, Wiltord en Henry, die werden aangestuurd door de fluwelen voetbewegingen van Bergkamp, kreeg Ajax alle hoeken van het veld te zien.

Maar dat veranderde toen de onverschrokken De Jong de gelijkmaker aantekende door linksback Cole aan de binnenkant te verrassen. De Jong hield vervolgens het hoofd koel voor het doel van Seaman. Deze veteraan, die in september 40 jaar wordt, zou na de pauze wegens een heupblessure niet meer terugkeren. Ajax drukte in het tweede deel van de eerste helft Arsenal enkele keren terug op eigen helft. Maar na rust was het toch vooral eenrichtingsverkeer naar het doel van Lobont, die geen sterke indruk maakte bij hoge ballen. Of ze nu van de flank of recht op hem af kwamen.

Koeman brak echter naderhand een lans voor de Roemeen zoals het een echte trainer betaamt. Lobont had het geluk dat de spitsen van Arsenal niet scherp waren, soms zelfs de bal wild richting de sky-boxen in de tweede ring schoten.

De tijd zal leren wat het gelijkspel op Highbury waard is voor Ajax. Dankzij de winst van Valencia in Rome hebben drie teams nu vijf punten in Groep B: Ajax, Arsenal en Valencia. Ajax kan zich in de thuiswedstrijden tegen de laatste twee ploegen niet permitteren om net zo defensief te spelen als in de uitduels. En daarmee staat Koeman voor een dilemma. Want aanvallen tegen Arsenal staat volgende week tegen de snelle spitsen van de Engelse landskampioen gelijk aan zelfmoord. PSV weet daar alles van. Maar als Chivu zoals gisteren libero speelt, Galasek op Bergkamp verdedigt en Pasanen de gisteravond teleurstellende Henry opvangt, kan Ajax aanvallend weer geen vuist maken. Mogelijk dat een snel herstelde Van der Vaart het verschil weet te maken.

Vooralsnog vindt Koeman het eigenlijk al mooi dat zijn team nog meedoet om een plek in de kwartfinales. ,,Wie had dat vooraf kunnen denken: vijf punten. Blijkbaar hebben we een ploeg die moeilijk is te verslaan. Toch vreemd dat ik dan niet tevreden ben over ons spel.'' Wordt volgende week woensdag vervolgd.

Arsenal (Eng)

1

Ajax

1

Ruststand 1-1. 6. Wiltord 1-0, 17. De Jong 1-1. Schds: Cardoso (Por). Tsch: 35.427. Gele kaart: Pasanen, Lobont, Boukhari (Ajax).

    • Erik Oudshoorn