De Jong symbool van het nieuwe bravoure van Ajax

De 18-jarige Nigel de Jong beleefde op Highbury de avond van zijn leven. Uitgerekend tegen zijn favoriete ploeg (,,Na Ajax dan'') maakte hij een doelpunt en speelde een formidabele wedstrijd. Ooit wil hij ook schitteren in het shirt van Arsenal. ,,Maar aangezien dit stadion wordt afgebroken, ben ik blij dat ik hier nog heb gescoord'', grinnikte hij in de koude avond.

Spraakzaam als altijd vertelde De Jong wat hem voor de wedstrijd had bezig gehouden. ,,De spitsen van Arsenal worden hier aangeduid als de magische vierhoek. Dat zegt toch wel wat. Dan moet je echt met veel vertrouwen in je zelf het veld opstappen. Maar trainer Koeman heeft mij ook goed voorbereid op dit duel. Hij verwachtte dat wij als een stel jonge honden het gras opvraten.''

Voor de ogen van zijn zus en oom, die op de tribune zaten, leek het er in de openingsfase echter op dat Ajax onder de voet zou worden gelopen. De Jong, 18 oktober jongstleden maakte hij op 17-jarige leeftijd zijn debuut in het eerste van Ajax: ,,Ik dacht wat krijgen we nou? Maar meteen na het doelpunt van Wiltord beurde Chivu ons weer op. Riep hij dat de kopjes omhoog moesten.''

De Jong ruilde na afloop van shirt met Robert Pires, zijn directe tegenstander, vorig seizoen nog gekozen tot beste voetballer van de Engelse competitie. Bij het passeren na de gesprekken met de pers in de mixed zone gaf hij de Fransman nog maar eens vriendelijk tikje op de schouder. Pires was vol lof over De Jong. ,,Een interessante jonge speler. Hij is snel en heeft veel kracht. Bovendien speelt hij voor zijn leeftijd al met veel vertrouwen'', meende de middenvelder van Arsenal.

Dennis Bergkamp was niet verbaasd door het spel van de Nederlandse landskampioen. ,,Ajax heeft altijd veel spelers met bravoure gehad. Dat is nu weer terug. Deze ploeg zit vol met jonge voetballers die niet bang zijn om hun eigen spel te spelen. Toen wij even achterover wilden leunen, sloeg De Jong meteen toe.''

Bergkamp, die nog een keer op de paal schoot, zakte wat weg in de tweede helft en werd vijf minuten voor tijd gewisseld voor Kanu. Hij is in Engeland niet gewend om door een directe tegenstander te worden gevolgd, zoals gisteravond Galásek. Bergkamp: ,,We zullen volgende week in Amsterdam betere oplossingen moeten bedenken. Het is ons spel om vanaf de flanken binnendoor toe te slaan. Dat konden we buiten het doelpunt niet uitvoeren. Koeman begrijpt het spelletje natuurlijk wel. Maar onze trainer Wenger is tactisch ook heel sterk en zal best wat bedenken voor de return.''

Of Bergkamp het duel in de Arena wegens zijn vliegangst meemaakt is de vraag. ,,Ik hoor wel of ik met de auto naar Amsterdam moet rijden'', zei hij laconiek. ,,Je weet hier nooit ruim van tevoren wanneer je wel en niet wordt ingezet.''