De ene vriend slaat andere uit toernooi

Raemon Sluier versloeg gisteren in het tennistoernooi van Rotterdam zijn vriend Martin Verkerk. Hij schaamde zich er bijna voor.

Normaal gesproken zou Raemon Sluiter na het behalen van de tweede ronde in het World Tennis Tournament een klein vreugdedansje hebben opgevoerd op het centre court van Ahoy'. Maar uit respect voor zijn vriend Martin Verkerk hield de 24-jarige Rotterdammer zich na een overwinning in drie sets (3-6, 6-4 en 7-6) dit keer in.

Na de zege bekroop zich bij Sluiter direct een gevoel van medeleven met zijn opponent die hij tegen wil en dank had moeten uitschakelen. Als of hij zich een beetje schaamde drukte Sluiter de hand van zijn leeftijdgenoot. ,,Normaal gesproken wil ik in een wedstrijd graag het publiek erbij betrekken. Dan toon ik emoties. Maar dit is anders'', legde Sluiter na afloop uit. ,,Ik heb geen zin om een stuk van mijn persoonlijkheid ten koste te laten gaan voor professionaliteit.'' In de tweede ronde tegen de Fin Jarkko Nieminen zal Sluiter morgen geen enkel mededogen tonen. Zijn grootste fan zal dan Verkerk zijn.

Gebroederlijk deden Sluiter en Verkerk vannacht het verhaal van een partij die geen van beiden eigenlijk had willen spelen. Voor de vierde keer in hun professionele loopbaan had het lot hen echter aan elkaar gekoppeld. ,,Met zo'n loting ben je helemaal niet blij'', sprak Verkerk. ,,Je wilt hier iedereen treffen, maar niet hem. Natuurlijk wil je winnen, maar dit is toch heel anders dan normaal. Ik hoop dat Sluiter nu dan maar het toernooi wint. `Ga ervoor', heb ik tegen hem gezegd.''

In de aanloop naar de onderlinge ontmoeting hadden Sluiter en Verkerk gewoon samen gegeten. Vlak voor het duel hadden ze in de kleedkamer van het sportpaleis nog grapjes met elkaar gemaakt. Ze spraken met elkaar af dat ze hoe dan ook de beslissingen van de scheidsrechter zouden volgen. Dat koste Verkerk een paar keer zeer veel moeite. ,,De calls waren dramatisch. Dit was heel slecht'', oordeelde de tennisser uit Alphen aan den Rijn. ,,Op dit niveau kan dit eigenlijk niet.''

Op setpoint in de tweede set sloeg Sluiter een bal zichtbaar buiten de lijnen, maar de lijnrechter oordeelde anders. Met een groot misbaar maakte Verkerk duidelijk dat hij zich bestolen voelde door de arbiter. De man op de stoel riep echter koeltjes door de zaal: ,,game and second set Sluiter''. Sluiter was zelf inmiddels met gemengde gevoelens op zijn stoeltje gaan zitten. ,,Natuurlijk was die bal uit. En normaal gesproken zou je dan bij zo'n beslissing denken `hmm das lekker'. Dit keer was het gevoel anders. Maar ik heb niet overwogen om Martin het punt te geven. Dan kun je namelijk bezig blijven.''

Sluiter wist Verkerk tot dusver vrijwel zijn gehele professionele loopbaan op gepaste achterstand te houden, alleen was de stand in de onderlinge ontmoetingen 3-0 in het voordeel van Verkerk. De laatste maanden is Verkerk er in geslaagd om Sluiter op de wereldranglijst te passeren. Beide tennissers hebben een plek bij de beste honderd spelers van de wereld weten te bemachtigen.

Vorige week kwamen zowel Sluiter als Verkerk voor Nederland uit in de Davis-Cupontmoeting tegen Zwitserland. En ook toen waren de twee vrienden directe concurrenten voor elkaar om de vraag wie uit zou komen in het enkelspel. Captain Bogtstra koos op de eerste dag voor Sluiter en wees Verkerk op de derde dag aan als de tennisser die de beslissende vijfde partij tegen de Zwitser Michel Kratochvil mocht spelen. De eerste die Verkerk na zijn nederlaag kwamen troosten was vervolgens Sluiter.

Afgelopen week scheidden de wegen van Sluiter en Verkerk zich even in de aanloop naar de dertigste editie van het Rotterdamse tennistoernooi. Sluiter reisde af naar het ATP-toernooi van Marseille, terwijl Verkerk een challenger ging spelen in het Duitse Lübeck. Zowel Sluiter als Verkerk wist de nare smaak van het Davis-Cuptreffen met enkele goede partijen van zich af te spelen. Sluiter reikte in de Franse havenstad tot de kwartfinale waarin de Zwitser Roger Federer hem tot stilstand bracht. Verkerk plaatste zich voor de finale van het `tweederangs-toernooi' waarin hij het mede door een gekwetste schouder moest afleggen tegen de Duitser Alexander Waske.

In Rotterdam hoopten de twee voor eigen publiek hun opmars zij aan zij voort te kunnen zetten. Op de loting afgelopen zondag werd echter al direct duidelijk dat een van de twee het in de eerste ronde af zou moeten leggen. De overwinning had daarom bij publieksspeler Sluiter een bitter nasmaakje. Vandaag staan de twee echter al weer gebroederlijk naast elkaar op de baan in het dubbelspel tegen de Tsjechen Cibulec en Vizner.

    • Koen Greven