Van der Vaart en O'Brien trainen mee op Highbury

De wedstrijd tegen Arsenal komt vanavond te vroeg, maar de lang geblesseerde Rafael van der Vaart en John O'Brien staan op het punt terug te keren in het eerste team van Ajax. Gisteravond trainden ze met de selectie op Highbury, het stadion van de Londense koploper in de Engelse Premier League, morgenavond spelen ze met het tweede team tegen AZ. Trainer Ronald Koeman, die het duo op het veld van Arsenal na de training nog even apart liet afwerken op het doel, sluit niet uit dat beiden volgende week al hun rentree kunnen maken.

Linksback O'Brien raakte vroeg in het seizoen in de uitwedstrijd tegen RBC geblesseerd aan zijn achillespees. De verdediger nam in juni met het Amerikaanse elftal deel aan het wereldkampioenschap.

Van der Vaart verrekte in september een binnenband aan zijn linkerknie bij een invalbeurt in het Nederlands elftal tegen Wit-Rusland. Tijdens de vrije dagen in de winterstop blesseerde het talent zich toen hij voor zichzelf ging trainen. Daarbij scheurde Van der Vaart een spier in zijn linker bovenbeen.

Ajax nam het zijn sleutelspeler niet kwalijk dat hij zonder begeleiding weer was gaan trainen. Hoofd fysiotherapie Pim van Dord: ,,Rafael was benieuwd hoe hij er voor stond. Als het dan misgaat wanneer hij voorzichtig een balletje trapt, kun je hem dat onmogelijk verwijten.''

Na zijn dubbele knieoperatie in het vorige seizoen en de kwetsuren in de huidige voetbaljaargang is Van der Vaart weer klaar om zijn veelbelovende loopbaan te vervolgen.

In de voetbalwereld rijzen wel steeds meer vraagtekens over de fysieke gesteldheid van de speler die met Ajax in onderhandeling is over een verbetering van zijn contract. Van Dord vindt die twijfels niet terecht. ,,Naar mijn mening kun je daar pas over een paar jaar conclusies over trekken. Je moet als profvoetballer ook een beetje geluk hebben. Dat heeft Rafael na een mislukte operatie aan zijn rechterknie en een zware overtreding tegen Wit-Rusland niet gehad. Het is onzin om dan te zeggen dat hij erg kwetsbaar is.''

Van Dord kan zich voorstellen dat het blessureleed mentaal aan Van der Vaart vreet. ,,Maar als hij nu weer een tijd bezig is met de bal vergeet hij alles. Hij moet gewoon een half jaar fit blijven en dan zijn al z'n zorgen voorbij.''

De ziekenboeg van Ajax bestaat momenteel nog uit: Johnny Heitinga (afgescheurde voorste kruisband linkerknie), Jari Litmanen (linkerachillespees), David Mendes da Silva (peesontsteking rechterenkel, ex-Spartaan moest wennen aan trainingsintensiteit van Ajax), Victor Sikora (rechterknie), Maarten Stekelenburg (gebroken handwortelbeentje linkerpols), Henk Timmer (verrekking linkerenkelband), Wamberto (gebroken linker middenvoetsbeentje) en Mido (bovenbeen). Enige weken na de winterstop had Ajax een heel elftal in de lappenmand.

Van Dord: ,,We hebben ons natuurlijk wel afgevraagd of er aanwijsbare oorzaken waren. Maar elke blessure had een aparte verklaring. Het veld in de Arena kan het niet zijn geweest, want daar hebben we tijdens de winterstop nooit op gespeeld.''

Trainer Ronald Koeman kan vanavond weer beschikken over André Bergd⊘lmo, die lange tijd tobde met een ontstoken teen. Het is niet waarschijnlijk dat de Noor speelt tegen Arsenal. Afgaande op de training van gisteravond op Highbury kiest Koeman voor een defensie met Trabelsi, Chivu (libero), Pasanen, Galásek (verdedigende middenvelder) en Van Damme om spelers als Henry, Bergkamp, Pires en Wiltord af te stoppen.

Koeman over het ijzersterke elftal van Arsenal: ,,Dit is geen zwaardere tegenstander dan Valencia. We zullen niet te veel respect tonen voor Arsenal. Bergkamp geven wij niet de ruimte die hij in de Engelse competitie krijgt.''