Sponsorkleuren hinderen Schalken

Sjeng Schalken bereikte gisteravond de tweede ronde in Ahoy' ten koste van de Belg Christophe Rochus. De Nederlander klaagde over slecht zicht.

Het zat Sjeng Schalken allemaal een beetje tegen in het Rotterdamse sportpaleis Ahoy'. In de aanloop naar het World Tennis Tournament had hij zondag vier uur achtereen op het centre court getraind om zijn ogen te laten wennen aan de rood-groen-blauwe kleurschakering. Eén voor één veegden Raemon Sluiter, Xavier Malisse en Andrei Pavel de vloer aan met de Limburger. Het werd Schalken snel duidelijk dat hij ver verwijderd was van zijn topvorm. Daarop deed hij net als vele andere deelnemers het verzoek aan toernooidirecteur Stan Franker om niet op de eerste dag in actie te hoeven komen. Tevergeefs. De vervanger van de vorig jaar overleden Wim Buitendijk gaf geen gehoor aan zijn smeekbede.

Met een slecht voorgevoel stapte Schalken gisteravond de baan op waar hij vorig jaar in de eerste ronde pijnlijk werd verslagen door de Brit Martin Lee. Al snel bleek dat `de denker' zich ten onrechte zorgen had gemaakt. Schalken had namelijk geen betere opponent kunnen treffen dan Christophe Rochus. Zijn kleine Belgische tegenstander slaagde er geen moment in het hem lastig te maken. De 26-jarige Nederlander had nog geen uur nodig om met 6-3 en 6-3 de tweede ronde te bereiken. Daarin stuit hij morgen op de iets meer getalenteerde Olivier Rochus. Ook al geen hoogvlieger in het internationale toptennis.

Schalken mag dan vorig jaar zijn grenzen hebben verlegd door op Wimbledon en de US Open respectievelijk de kwartfinale en de halve eindstrijd te bereiken, zijn zelfvertrouwen is nog altijd grotendeels afhankelijk van de manier waarop hij in trainingen de bal raakt. Met zijn `gemaakte' spel moet bij hem in tegenstelling tot natuurtalenten als Marat Safin, Roger Federer of Sébastien Grosjean alles kloppen. De stramme Schalken moet zowel zijn lichaam als zijn spel voortdurend onderhouden. Als het `goede gevoel' eenmaal verdwijnt, is hij vaak weken de weg kwijt.

Terwijl de Zwiterse kopman Federer vorige week na de Davis-Cupontmoeting met Nederland doodleuk het toernooi van Marseille op zijn naam schreef, lag Schalken vier dagen achtereen van tien uur in de ochtend tot zes uur in de avond op de massagetafel bij zijn vaste fysiotherapeut André van Alphen. Bijna elk spiertje in zijn blessuregevoelige lijf was aan een intensieve verzorging toe. Jaren geleden is Schalken al van het idee afgestapt dat hij ooit nog helemaal pijnvrij zal kunnen spelen. Altijd heeft de bijna chronisch aan zijn rechterknie en zijn beide voeten gekwetste tennisser pijnstillers in zijn tas bij zich. Tegen Rochus waren de meeste pijntjes verdwenen, maar dit keer kende Schalken dus een `zichtprobleem'.

De voorgaande jaren had Schalken steeds achter de schermen geklaagd over de lastige kleurencombinatie waarvoor in Rotterdam is gekozen. De speler, die in Ahoy' de afgelopen jaren nooit een noemenswaardige prestatie wist te leveren, voerde zijn probleem naar buiten toe nooit als een excuus aan. Wie na een nederlaag over de kleuren van de baan gaat beginnen wordt in de tenniswereld al snel als een zwakke verliezer afgeschilderd.

Nu Schalken als de winnaar van de baan stapte besloot hij zijn hart te luchten. Normaal gesproken kan hij naar eigen zeggen de bal met zijn ogen afremmen, nu zag de nummer één van Nederland de ballen pas op het laatste moment opspringen. ,,Hier kleurt de gele bal voor mijn gevoel rood. Daardoor wordt de return veel lastiger en verlies ik direct een belangrijk onderdeel van mijn spel'', legde Schalken uit. ,,Gelukkig heeft de Rochus niet zo'n harde opslag.''

Een kleine rondvraag onder zijn collega's leerde Schalken dat hij niet de enige is dit met dit euvel kampt. De Spanjaarden Albert Costa en Alex Corretja hadden hetzelfde probleem. Maar Schalken weet dat de huisstijl van hoofdsponsor ABN Amro in Rotterdam nu eenmaal heilig is. ,,Deze kleuren blijven hier natuurlijk liggen'', sprak de woordvoerder van het toernooi onmiddellijk.

De zege op de modale Belgische tennisser zorgde bij Schalken voor opluchting. In de derde ronde volgt pas een echte krachtmeting als mogelijk Federer zijn pad kruist. Schalken, die vorige week in Arnhem nog kansloos verloor van de Zwitser, maakt zich na zijn zege in de eerste ronde niet meer druk. Schalken: ,,Het zou me verbazen als Federer hier in de derde ronde komt. Hij heeft vorige week ook al in Marseille gespeeld. Iedereen moet een keer noodgedwongen een stapje terug doen.'' En zo sprak Schalken de hoop uit dat het de rest van de week allemaal een beetje meezit.