Heel Nieuw Zeeland houdt hart vast na twee zeilraces

Maandenlang hadden miljoenen Nieuw-Zeelanders er hoopvol naar uitgekeken, maar het eerste weekeinde van de strijd om de America's Cup is voor hen op een grote teleurstelling uitgelopen.

De eerste race in de eindstrijd van de meest prestigieuze zeilevenement ter wereld tussen Team New Zealand en het Alinghi-team uit Zwitserland was zaterdag nog maar een half uur oud toen de Nieuw-Zeelandse boot in de baai van Auckland bij harde wind wegens materiaalproblemen moest opgeven. Gisteren, bij geringe wind, lagen de Nieuw-Zeelanders in de tweede race lange tijd voor, maar ongelukkig gijpen aan het slot gaf de Zwitsers na drie uur zeilen een voorsprong van zeven seconden. In de best of nine-finale leidt Alinghi met 2-0. Nieuw Zeeland dreigt de America's Cup, die het sinds 1995 in bezit heeft en waaraan het enorme trots ontleend, te verliezen.

De straffe wind van zaterdag zou Team New Zealand een voordeel hebben moeten geven, zo hadden de Nieuw-Zeelandse kenners verwacht. De `Kiwi-boot', met een revolutionair aanhangsel aan de romp dat de waterlijn langer maakt, zou bij harde wind meer snelheid moeten hebben. Maar het traditioneler uitgevoerde jacht van Alinghi bleek meer solide.

Een van de ontwerpers van het Zwitserse team, Manuel Ruiz de Elvira, concludeerde dat Alinghi's boot goed is voor alle omstandigheden. ,,Op het moment van de materiaalproblemen lag Alinghi voor. Team New Zealand had dus geen voordeel bij die harde wind.''

De druk op de onervaren leider van Team New Zealand, Dean Barker, loopt intussen op. De passie voor de finale is in Nieuw Zeeland zeer groot, ook al omdat bij de Zwitserse uitdagers voormalige leden van Team New Zealand sleutelposities innemen. Ze worden in Nieuw Zeeland als niet-vaderlandslievende overlopers beschouwd, die een stevige sportieve afstraffing verdienen. ,,Ik geloof nog steeds dat we Alinghi kunnen verslaan. De boten zijn aan elkaar gewaagd'', zei Barker gisteren. Team New Zealand heeft in de afgelopen maanden geen wedstrijden kunnen racen en alleen geduelleerd met de reserveboot. Het team was automatisch geplaatst voor de finale van de America's Cup, omdat het de felbegeerde zeiltrofee verdedigt.

De internationale bemanning van Alinghi zeilde maandenlang soms verbeten wedstrijden in het toernooi om de Louis Vuitton Cup, waarvan de winnaar Team New Zealand mocht uitdagen. Die opgedane wedstrijdhardheid zou in de komende dagen wel eens de doorslag kunnen geven. Morgen vindt in Auckland de derde race plaats. Heel Nieuw Zeeland houdt het hart vast.