STINKENDE KLOON

Niet alleen Dolly is dood, ook Australiës eerste gekloonde schaap `Matilda' is afgelopen zaterdag plotseling overleden. Daags daarvoor leek het bijna drie jaar oude kloonschaap nog kerngezond en levenslustig. De verzorgers staan voor een raadsel. Voor het eerst is er een volwassen kloonschaap overleden, zonder dat de doodsoorzaak vaststaat.

Het incident zou onopgemerkt zijn gebleven als Matilda niet onmiddellijk na haar dood gecremeerd was. Tegenstanders van het klonen van dieren geloven dat de South Australian Research and Development Institute (SARDI) doelbewust slechts een oppervlakkige autopsie heeft verricht en daarna het dier heeft vernietigd, uit angst dat er lichamelijke gebreken aan het licht zouden komen.

SARDI verdedigt zich met het argument dat het schapenkadaver een dag in de brandende zon lag voordat het zondagmorgen werd opgemerkt. Daardoor stonk het volgens directeur Rob Lewis van het onderzoeksinstituut een uur in de wind: `To be quite honest, it was clearly pongy, very pongy'. Om die reden hebben de onderzoekers alleen vluchtig gekeken of er een duidelijke doodsoorzaak te vinden was. Alles leek normaal. Het antwoord op de vraag waarom zij het kadaver niet hebben ingevroren voor latere analyse en zelfs geen bloed hebben afgenomen, moeten zij echter schuldig blijven.

Afwijkingen bij gekloonde dieren manifesteren zich meestal al rond de geboorte. Veel komen er ter wereld met onvolgroeide longen, misvormde nieren, een afwijkend hart en skeletvergroeiingen. Bij SARDI was dat eerder aanleiding om de kloonprocedures grondig te herzien, nadat gebleken was dat een op de vijf kloonschapen afwijkingen vertoonde. Met Matilda leek echter niets aan de hand en zij leek op weg naar de normale schapenleeftijd van zeven tot tien jaar.

Of er toch niet een lichamelijk gebrek over het hoofd is gezien, is niet meer te achterhalen, nu alleen nog wat as van het kloonschaap rest. Een gemiste kans, vindt criticus Bob Phelps van de Australische organisatie Gene Ethics Network. Het verweer van SARDI vindt hij maar slap. ``Dieren sterven en ontbinden niet in vijf minuten.''