Schulden Numico brengen overname dichterbij

Met veel nieuwe managers wil topman Bennink Numico op orde krijgen. Een lage opbrengst voor vitaminedochter Rexall Sundown komt slecht uit. Misschien biedt het Franse Danone uitkomst.

Als er één alarmsignaal bestaat in de financiële wereld, dan is het wel het plotselinge vertrek van een financieel directeur. Dat gebeurde gisteren, toen babyvoeding- en vitaminebedrijf Numico (Nutricia, Olvarit) bekendmaakte dat zakenbankier Jean-Marc Huët opvolger is van Pim Oomens. Drie weken voor de publicatie van de jaarcijfers.

Het vertrek van de financieel directeur komt op het moment dat er al veel aan Numico's incasseringsvermogen wordt getwijfeld. Numico kampt met een zwakke financiële gezondheid, vooral door twee mislukte miljardenovernames in de Verenigde Staten: GNC en Rexall Sundown. Ondanks grote afwaarderingen is nog steeds meer dan de helft van Numico's bezittingen van discutabele kwaliteit.

Tegenover ruim 1,8 miljard euro aan goodwill, overnamepremies die Numico in het verleden betaalde, staat een eigen vermogen van nog geen half miljard. Gevreesd wordt dat het eigen vermogen al negatief is, omdat de Amerikaanse overnames ondanks de eerdere afwaarderingen nog steeds te hoog geprijsd in de boeken staan.

Volgens bronnen rond Numico zou de verkoop van het Amerikaanse vitaminebedrijf Rexall Sundown bijna rond zijn, voor minder dan 400 miljoen dollar. Rexall werd drie jaar geleden gekocht voor 1,8 miljard dollar. Een verkoopprijs van minder dan 400 miljoen euro zou in een negatief eigen vermogen kunnen resulteren.

Topman Jan Bennink zei eind vorig jaar dat hij ,,eigenlijk niet naar het eigen vermogen kijkt''. Volgens hem wordt alleen in Nederland vreemd tegen negatief eigen vermogen aangekeken. Bedrijven met een beursnotering worden dan bijvoorbeeld verbannen naar het strafbankje op de beurs.

Maar de financiële markten maken zich wel steeds meer zorgen of Numico in staat is zijn schulden af te betalen. Zij hebben immers al een trits (voormalige) AEX-fondsen in betalingsproblemen zien komen: de telecombedrijven UPC, Versatel en KPNQwest. En recent automatiseringsbedrijf Getronics. Numico heeft meer dan 2,5 miljard euro schuld, bijna het dubbele van de huidige beurswaarde. Een banklening van enkele honderden miljoenen euro's wordt direct opeisbaar als Numico niet genoeg winst maakt. De verhandelbare leningen van Numico gedragen zich inmiddels als junk bonds – risicovolle bedrijfsleningen waarop beleggers een hoog rendement eisen. In 2004 en 2005 moet Numico twee obligaties van ieder 690 miljoen euro aflossen.

De manier waarop de zoveelste functiewissel in de top van Numico plaatsvond, valt op. Donderdag benoemde de onderneming Huët tot financieel directeur nog voordat Oomens had ingestemd met zijn vertrek. Bronnen rond het concern vertellen dat Oomens al langer buitenspel stond. Vorig najaar benoemde Bennink Gerrit Keyaerts tot hoofd boekhouding. Keyarts, zo was het plan, zou gaan rapporteren aan Oomens, maar hij bleek in praktijk rechtstreeks met Bennink te werken. Zo werd Oomens al voorzichtig richting uitgang geduwd. Donderdag, een dag voor zijn verjaardag, volgde de definitieve zet en kon hij vertrekken.

Inmiddels melden ingewijden dat Numico serieuze gesprekken voert met Danone. Een overname door het Franse voedingsconcern (onder meer zuivel en Lu koekjes) biedt wellicht een oplossing. Danone zou met een overname van Numico ,,geweldige synergievoordelen'' boeken, zegt Robert Jan Vos, voedingsanalist van ING Barings. Hoewel Danone geen klinische voeding (speciale voeding voor ziekenhuispatiënten) produceert, zijn die producten vaak gebaseerd op melkproducten. De divisie babyvoeding van Numico is aantrekkelijk voor de Fransen vanwege de gestage jaarlijkse groei van rond 10 procent.

Hij denkt wel dat Danone in zijn maag zit met de Amerikaanse vitaminewinkelketen GNC. Vos verwacht dat het die winkels snel zal willen verkopen. Dat vindt ook voedingsanalist Rebecca Wood van ABN Amro. ,,GNC willen ze niet. Het is voor Danone al een grote stap om van vooral verse zuivel te stappen in niet-verse producten.'' Bijna de helft van Danone's omzet van 13,6 miljard euro komt van de zuiveltak. Een lage overnameprijs kan veel vergoeden. Gisteren bereikte Numico's beurswaarde een dieptepunt van 1,4 miljard euro.

Saillant is dat topman Bennink inmiddels op belangrijke posten ex-managers van Danone heeft benoemd. Behalve Bennink, komen Keyaerts en operationeel bestuurder Niraj Mehra van Danone. Zo lijkt het alsof de Fransen al aan hun overname zijn begonnen.