Manschappen stromen naar de Golf

Terwijl het debat over een oorlog tegen Irak in en buiten de Veiligheidsraad voortwoedt, gaan de militaire voorbereidingen in hoog tempo door.

De Amerikaanse voorbereidingen voor een offensief tegen Irak gaan, ondanks de obstakels op het diplomatieke vlak, in hoog tempo door. Een aanzwellende stroom versterkingen van manschappen en materieel vertrekt naar de Golfregio.

Volgens de jongste berichten zijn op dit moment meer dan 130.000 manschappen in de regio. Wanneer daarbij de Amerikaanse eenheden worden opgeteld die orders hebben gekregen om naar het gebied te vertrekken, zouden begin maart zo'n 250.000 Amerikaanse militairen in de Golfregio zijn gelegerd. Daarbij moeten meer dan 40.000 manschappen van de Britse strijdkrachten worden opgeteld. Afgelopen week viel, naast de gestage groei van het aantal land-, luchtmacht- en marinierseenheden in de Golf, een paar militaire ontwikkelingen op.

Het vliegdekschip Kitty Hawk, dat de Japanse stad Jokosoeka als thuisbasis heeft, heeft opdracht gekregen naar de Golf op te stomen. Dit vliegdekschip speelde tijdens de operaties tegen de Talibaan en het terreurnetwerk Al-Qaeda in Afghanistan in 2001 een buitengewone rol als drijvend platform voor commando-eenheden. De Kitty Hawk is het vijfde vliegdekschip dat voor operaties tegen Irak beschikbaar komt.

Een van de belangrijkste eenheden die naar de Golf wordt gedirigeerd, is de 101ste Luchtlandingsdivisie, waarvan de bijna 20.000 man, inclusief bijna driehonderd transport- en gevechtshelikopters, op weg zijn naar de Golf. Deze eenheid wordt door militaire analisten gezien als een `breekijzer', dat zich bliksemsnel diep in het vijandelijke achterland kan ontplooien. Tijdens de Golfoorlog in 1991 vloog de complete divisie, in de grootste operatie van dat type in de geschiedenis, tot 150 kilometer Irak binnen om vluchtende eenheden van de Iraakse Republikeinse garde de pas af te snijden.

Het Pentagon heeft tevens een aantal luchtvaartmaatschappijen die onder de zogeheten Civil Reserve Air Fleet vallen, verzocht om 78 verkeers- en vrachtvliegtuigen gereed te houden voor het vervoer van troepen en vracht. Het is pas de tweede keer sinds de oorlog in Korea dat door het Pentagon een beroep wordt gedaan op de vliegmaatschappijen van deze oproepbare luchtvloot, waaronder United Airlines, American Airlines en Northwest. De tweede keer dat deze reserve werd aangesproken was ter voorbereiding van de Golfoorlog.

Het Britse ministerie van Defensie maakte afgelopen week bekend het aantal vliegtuigen en helikopters in de Golf uit te breiden tot ongeveer honderd, evenveel als tijdens de Golfoorlog.

Het is intussen nog deels een vraagteken waar al deze eenheden moeten worden gelegerd. Het staat vast dat praktisch de gehele noordelijke helft van Koeweit tot militair gebied is uitgeroepen. Ook in Qatar en Oman zijn bases ingericht, maar die zijn relatief ver verwijderd van het mogelijke slagveld.

Het blijft onduidelijk of de leiders van Saoedi-Arabië de VS toestemming hebben gegeven om vanaf bases in het koninkrijk offensieve missies tegen Irak uit te voeren. Indien geen toestemming wordt gegeven, lijkt een belangrijke rol weggelegd voor de vliegdekschepen en de landingsschepen van de mariniers.

Ook is de positie van Jordanië onduidelijk. In het oosten van het land zijn Amerikaanse mariniers gestationeerd die daar na een grote oefening vorig jaar zijn blijven ,,hangen''. Jordanië heeft de VS daarnaast verzocht om Patriot-luchtafweerbatterijen in het land te stationeren.

Tot slot is onbekend hoeveel Amerikaanse en Britse troepen in Turkije zullen worden gelegerd. Het Turkse parlement moet hierover, volgens plan begin volgende week, nog beslissen.