`Wij doen het goed in moeilijke tijden'

Unilever heeft het aantal merken drastisch verlaagd en de budgetten voor research en reclame verhoogd. De formule werkt: het bedrijf boekte 16 procent meer winst. Een gesprek met topman Burgmans.

Alsof er geen economische crisis is, geen dreigende oorlog met Irak en geen prijzenslag in de supermarkten. Voorzitter van de raad van bestuur Antony Burgmans van levensmiddelenbedrijf Unilever presenteerde gisteren een winst van 2,1 miljard euro, een toename van 16 procent. Ook dit jaar verwacht het Brits-Nederlandse concern een winstgroei per aandeel van minimaal 10 procent.

Dat is te danken aan het saneringsprogramma `Weg naar groei' uit 2000. Dit werd bedacht na de overname van het Amerikaanse Bestfoods voor 30 miljard dollar. Toen had Unilever 1.600 merknamen, maar als het daarvan 1.200 zou afstoten, zou het concern zich kunnen concentreren op de resterende 400 topmerken. Research en reclame zou dan gerichter kunnen worden ingezet. Afgelopen jaar steeg het reclamebudget tot recordhoogte: van elke euro die iemand voor een product van Unilever neertelt, is 14 cent reclame en marketing.

De winstmarge steeg vorig jaar verder van 13,9 naar 14,9 procent. Worden uw producten niet te duur?

Burgmans: ,,Kopers van onze producten betalen voor research die we steken in innovatie. Een goed voorbeeld daarvan is Becel Pro-Active, dat veel beter is voor de gezondheid, met name voor het cholesterolniveau.''

Niet altijd. Het Voedingscentrum vindt Blue Band beter dan de margarine van Bertolli, terwijl dat kuipje dubbel zo duur is: 1,99 euro.

,,Er is geen enkele twijfel dat er in Bertolli veel goede vetten zitten. Dat wordt door geen deskundige betwist. Dat rechtvaardigt het prijsverschil. Het is ook algemeen bekend dat een Mediterraans dieet met veel olijfolie als zeer gezond wordt beschouwd.''

In 1996 was de winstmarge 8,5 procent. De doelstelling van `Weg naar Groei' is om die marge volgend jaar op minimaal 16 procent te brengen. Prijst u zich niet uit de markt, zeker nu meer consumenten huismerkproducten kopen of voor B-merken naar Lidl en Aldi gaan?

,,Die margeverbetering is vooral tot stand gekomen door meer efficiëntie bij Unilever. We zijn nu een beter gestroomlijnd bedrijf dan toen. Toen ik 31 jaar geleden bij Unilever in dienst trad, zeiden ze al dat A-merken hun beste tijd hadden gehad. En zie waar we nu staan!''

U loopt de kans dat supermarkten, doordat ze veel geld verliezen door de prijzenslag, u vragen om wat van uw hoge winstmarges in te leveren. Hebben ze dat al gedaan?

,,Tot nu toe merk ik weinig veranderingen. Supermarkten bellen elke dag met de vraag of ze onze producten goedkoper kunnen inkopen. Soms is er een goed zakelijk gesprek met afnemers. Maar de verhouding tussen A-producenten en supermarkten is symbiotisch. Zij kunnen alleen hun huismerkproducten verkopen als hun klanten weten dat er voldoende A-merken in de winkelschappen liggen.

,,Supermarkten zijn ook van óns afhankelijk. Onze producten worden dagelijks geconsumeerd, ze zijn vaak een week te bewaren, dus moeten die klanten elke week terugkomen. We moeten zorgen dat onze producten sterk zijn, dan sta je ook sterk in de onderhandelingen met supermarktketens. Huismerken zijn alleen een bedreiging voor zwakke merken die niet het geld hebben om onderzoek en marketing te betalen. Daarom hebben we drie jaar geleden besloten onze 1.200 zwakste merken af te stoten.''

Wordt 2003 een moeilijk jaar: lage economische groei en een grote kans op een oorlog met Irak?

,,Vorig jaar was ook geen makkelijk jaar en 2001 was ook al niet eenvoudig. We hebben steeds bewezen dat we het goed doen in moeilijke tijden. Dat geldt voor dit jaar ook. Onze winst per aandeel zal stijgen met 10 à 12 procent.''

U verwacht dat consumenten Unileverproducten blijven kopen als er een oorlog met Irak uitbreekt?

,,Ik ben bezorgd over de situatie in de wereld, maar de directe impact is voor ons bescheiden. Van de omzet komt 2 à 3 procent uit het Midden-Oosten. En voor de rest van de wereldwijde omzet verwacht ik weinig gevolgen. Mensen blijven toch elke dag ontbijten en douchen. De invloed is meer indirect. Door de oorlog kunnen de grondstofprijzen stijgen.''

Unilever is een Brits-Nederlands bedrijf. Groot-Brittannië is in het conflict met Irak de grootste bondgenoot van de Verenigde Staten. Is Unilever als deels Brits bedrijf niet kwetsbaar voor represailles of aanslagen?

,,Ik vind het onverstandig om daar over te spreken.''

Neemt u extra maatregelen om uw bedrijven en medewerkers te beschermen? Enkele dagen geleden zou een terreuraanslag zijn voorkomen in Londen, waar het Britse hoofdkantoor van Unilever staat.

,,Hoe meer u erover schrijft, des te meer mensen op het idee komen om iets te doen. U bent potentieel verantwoordelijk voor als er zoiets gebeurt.''

Gaat u opnieuw bedrijven overnemen om de winstgroei vast te houden als het programma `Weg naar Groei' eind 2004 is voltooid?

,,We moeten ons blijven focussen op de `Weg naar Groei'. Want er is nog veel te doen in de laatste twee jaar. Het is belangrijk om nu niet al te veel te dromen en te discussiëren over de periode erna.''

Kunt u de omzetgroei van 5 à 6 procent per jaar na 2004 volhouden zonder dat u bedrijven overneemt?

,,We hoeven daarvoor niet per se bedrijven over te nemen. In principe is het mogelijk om na 2004 de omzet met 5 à 6 procent per jaar te laten groeien.''