Akzo Nobel verdacht van prijskartel

De Europese Commissie heeft woensdag invallen gedaan bij veertien chemiebedrijven in Europa, waaronder het Nederlandse Akzo Nobel. De bedrijven worden verdacht van illegale prijsafspraken.

In de VS, Japan en Canada werden op dezelfde tijd invallen gedaan door mededingingsautoriteiten.

Een woordvoerder van Akzo Nobel bevestigt dat inspecteurs van de Europese mededingingsautoriteiten een inval hebben gedaan bij een Brits dochterbedrijf in Eccles, een plaatsje vlakbij Manchester. Het bedrijf, Akcros Chemicals, maakt additieven die nodig zijn bij de productie van de kunststof pvc. Volgens de Commissie houden de invallen verband met twee afzonderlijke kartels bij de fabricage van plastic bedekkingen ter versterking van pvc, dat wordt gebruikt voor pijpleidingen en verpakkingen. Bij de invallen werden documenten in beslag genomen.

Vorig jaar deed de Europese Commissie ook al een onderzoek bij Akzo, naar mogelijke kartelvorming bij de productie van monochlooracetaat, dat in cosmetica en wasmiddelen wordt gebruikt. Een jaar daarvoor had het Arnhemse chemiebedrijf in de VS al een boete gekregen van 12 miljoen dollar wegens prijsafspraken rond hetzelfde monochlooracetaat. De werknemer die verantwoordelijk was kreeg ook een boete en een gevangenisstraf van drie maanden. Akzo is verder al voor 9 miljoen euro beboet voor prijsafspraken rond natriumgluconaat, dat wordt gebruikt voor het reinigen van glas. Daarnaast loopt er een onderzoek naar mogelijke kartelvorming bij de verkoop van autolakken, waarvan Akzo een grote producent is.

In 2000 nam Akzo een voorziening van 200 miljoen euro voor kartelzaken. Daarvan was eind 2001 nog 111 miljoen euro over. Hoe groot dat bedrag nu nog is, weet de woordvoerder niet. Sinds eind 1999 houdt iemand van de afdeling juridische zaken zich full time bezig met mededingingsrecht. ,,Maar dat heeft niet alleen met deze kartelzaken te maken'', zegt een woordvoerder. ,,Dit soort recht is de laatste jaren steeds belangrijker geworden in het reguliere recht.''

Het was voor het eerst dat mededingsingsautoriteiten in de EU, de VS, Japan en Canada een hun acties coördineerden. Volgens de Commissie zijn kartels ,,al lang het stadium van individuele staat of het territorium van de Europese Unie ontgroeid''. Volgens de verklaring zijn de invallen slechts een ,,eerste stap''.

Ondernemingen die zich aan prijsafspraken schuldig maken kunnen een maximale boete van 10 procent van de omzet krijgen. Eurocommissaris Monti (Mededinging) heeft de laatste drie jaar de omvang van zijn antikartelteams verdubbeld. Vorig jaar werd bijna een miljard euro aan boetes opgelegd. De hoogste boete, van 855 miljoen euro, ging in 2001 naar een groep vitamineproducenten.