Wanadoo moet dochters verkopen

France Telecom ontkent dat het verkoop overweegt van de Britse en Spaanse dochters van zijn internetprovider Wanadoo. Dat is vreemd, want nog geen week geleden werd de Belgische dochter van Wanadoo aan Tiscali verkocht. Daardoor werd de hoop aangewakkerd dat het nieuwe bewind van France Telecom, onder leiding van topman Thierry Breton, zijn internetdivisies met een frisse blik bekeek. Het gezond verstand zegt dat France Telecom het Britse Freeserve en de Spaanse tak van Wanadoo moet afstoten.

Breton zelf heeft een aantal grondbeginselen geformuleerd op basis waarvan hij wil beslissen of bepaalde divisies bij France Telecom mogen blijven. Het centrale criterium, tegen de achtergrond van Bretons streven om het geleend vermogen te verminderen, is dat alle dochters in 2004 minimaal break-even moeten draaien. Bij Freeserve zal dat niet het geval zijn. Weinig waarnemers hechten geloof aan de voorspelling dat de Britse Wanadoo-dochter dat jaar een winst vóór betaalde rente, belastingen en afschrijvingen zal laten zien, laat staan een nettokasstroom. De bezuinigingen op de kapitaaluitgaven van France Telecom dragen ook niet bij aan de integratie van Freeserve: een geplande naamsverandering in Wanadoo is te duur bevonden en geschrapt.

Er bestaat ook gerede twijfel aan Wanadoo's strategie in Groot-Brittannië en Spanje, nog afgezien van de kwestie van de stagnerende aantallen abonnees in beide landen. De meeste internetproviders moeten het hebben van de inkomsten uit de internettoegang. En het meest succesvol zijn de bedrijven die in feite fungeren als doorverkopers van telefoniediensten die worden aangeboden door hun grote moederondernemingen – France Telecom in het geval van Wanadoo en Deutsche Telecom in het geval van T-Online. Freeserve is afhankelijk van Energis voor de ruggengraat van zijn netwerk, en van het armlastige NTL voor zijn breedbandtoegang. Op dat terrein ondervindt het bovendien zware concurrentie van British Telecom, nu dat eindelijk de mogelijkheden van breedbandinternet inziet.

Het afstoten van Wandoo's probleemkinderen is zeker nodig. Wellicht vindt France Telecom ze te klein om zich zorgen over te maken.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.