Ook andere Britse luchthavens bewaakt

De Britse regering laat na Heathrow nu ook andere vliegvelden bewaken door militaire patrouilles en extra gewapende agenten na aanwijzingen dat islamitische extremisten een aanslag beramen met een luchtdoelraket.

Bronnen bij de inlichtingendiensten, aangehaald in de Britse pers, zeggen dat draagbare raketten van het type SAM-7 kortgeleden het land zijn binnengesmokkeld en dat Al-Qaeda-sympathisanten zijn aangezocht om de aanslag uit te voeren.

De dreiging zou van een totaal andere orde zijn dan de gebruikelijke ,,achtergrondruis'' over potentiële aanslagen die de veiligheidsdiensten regelmatig oppikken. De bron is `van eigen bodem' en vrijwel zeker een informant nabij de circa 40 Al-Qaeda-leden op wie de inlichtingendienst MI5 een oogje heeft. John Reid, voorzitter van de Labourpartij en Blairs woordvoerder over heikele onderwerpen, bevestigde dat zelfs is overwogen Heathrow te sluiten. Daarvan werd afgezien omdat het de terroristen een ,,gratis overwinning'' zou bezorgen. De Britse regering heeft ook Washington bewogen om geen negatief reisadvies te geven voor Amerikanen die naar Heathrow willen vliegen.

De regionale vliegvelden van Manchester, Birmingham en Liverpool hebben nu ook bewaking, evenals de internationale knooppunten Stansted en Gatwick. De militairen patrouilleren onder de uitvliegroutes, omdat de hete straalmotoren van startende vliegtuigen kilometerslang een doelwit voor de SAM's vormen. In november mislukte een soortgelijke aanslag op een Israëlisch vliegtuig in Kenia. Het park rond Windsor Castle, het paleis van de Britse koningin ten westen van Londen, wordt ook bewaakt. Het ligt in het verlengde van een van Heathrows startbanen.

Sir John Stevens, chef van de Londense politie, weersprak berichten dat de operatie een politiek doel heeft. Sommige Britse kranten die tegen een oorlog in Irak zijn, beschuldigden de regering gisteren van ,,stemmingmakerij over de ruggen van de moslims'', omdat de operatie samenvalt met een driedaags moslimfeest dat door Al-Qaeda misbruikt zou worden voor een aanval. Zo zou Blair een gunstiger klimaat in de publieke opinie willen kweken voor een oorlog in Irak. ,,Dit is geen deel van een propaganda-oorlog'', aldus Stevens. ,,We zijn niet van de school die mensen zonder reden bangmaakt. Dit soort operatie is een laatste noodmaatregel.''