Marriott voelt crisis en oorlogsdreiging

Marriott International heeft het vierde kwartaal van vorig jaar een groter verlies geleden dan verwacht. 's Werelds grootste hotelketen heeft bovendien zijn winstverwachtingen voor dit jaar, in navolging van concurrenten als Hilton en Starwood Hotels, fors naar beneden bijgesteld, zo maakte het bedrijf uit Washington gisteren bekend.

,,We hebben te maken met de slechtste economische omstandingheden voor het hotelwezen sinds de Grote Depressie'', aldus financiële man Arne Sorenson.

Hilton Hotels en Starwood Hotels, dat onder andere onder de naam Sheraton opereert, zwakten eerder hun winstverwachting voor 2003 af met respectievelijk 20 en 25 procent. De oorlogsdreiging in het Midden-Oosten helpt niet. ,,Veel mensen staan langs de zijlijn te wachten'', aldus Sorensen, in plaats van reizen te boeken. ,,2003 is voor beleggers al voorbij'', aldus een analist. ,,Alle blikken richten zich op 2004.''

Marriott, dat 2.600 hotels in 65 landen exploiteert onder namen als Ramada, Courtyard en Ritz-Carlton, boekte in het aflopen kwartaal 47 miljoen dollar verlies. Weliswaar was dat verlies minder groot dan in 2001, toen in het vierde kwartaal 116 miljoen dollar verlies werd geboekt, maar dat was dan ook het zwartste kwartaal, meteen na de terreuraanslagen van 11 september. Over heel 2002 waren de inkomsten vlak.

Sorensen deed zijn beklag over de aanhoudende zwakte in de markt voor zakenreizen. ,,In plaats van uitstapjes door prijsbewuste toeristen, hebben we meer aan werk gerelateerde reizen nodig'', zei hij, omdat daarop immers de hoogste marges zitten. Marriott, dat in veel gevallen alleen de manager en niet de eigenaar is van de gelijknamige hotels, incasseert hogere commissies als er in de hotels meer wordt omgezet. Maar het ziet er niet naar uit dat er dit jaar veel verandering komt in het zakenreizen-klimaat. Tweederde van de Amerikaanse ondernemingen liet in een enquête weten hoogstens evenveel uit te zullen geven aan zakenreizen als vorig jaar.

Marriott begon vijfenzeventig jaar geleden toen J. Willard Marriott en zijn vrouw Alice Sheets in Washington een root beer-standje openden met negen barkrukken, genaamd de Hot Shoppe. Later werd het een eettent, volgden er nieuwe filialen en in 1937 was Marriott een van de eersten die de luchtvaart mocht voorzien van maaltijden. Pas in 1957 werd het eerste hotel gebouwd, in Arlington, Virginia. In de jaren daarna breidde het concern, dat inmiddels geleid werd door zoon J.W. `Bill' Marriott, zich uit door cruisemaatschappijen over te nemen, twee pretparken (`Great America') te openen in Californië en Illinois, en ten slotte, in 1984, te investeren in huisvesting voor ouderen. De hoteldochter groeide het snelst. Marriott opende zijn honderdste hotel in 1981, op Hawaii, en zijn vijfhonderdste in 1990. In 2000 waren het er 2.500.

Maar in de loop van de jaren negentig zag de familie Marriott in dat zij op te veel paarden tegelijk wedde en dat de hotelonderneming haar scherpte verloor. Eerst werden de restaurants afgestoten, daarna de pretparken en de cruiselijnen. Marriotts doel dit jaar 25.000 à 30.000 extra hotelkamers te creëren is ambitieus, gezien de slapte in de horeca.