Fragment Columbia

De NASA heeft gisteren bevestigd dat een stuk van de linkervleugel van het ruimteveer Columbia is gevonden. Het gaat om een fragment van 46 centimeter, dat neerkwam ten oosten van Fort Worth in Texas.

Mogelijk werpt het geïdentificeerde fragment licht op de oorzaak van het verongelukken van de Space Shuttle. De Columbia viel op 1 februari kort voor de landing op 60 kilometer hoogte uiteen. Kort daarvoor gaven sensoren in de linkervleugel afwijkende waarden te zien, of vielen uit.

Gisteren kon de NASA nog niet zeggen of er aanwijzingen bestaan dat het stuk vleugel aangetast is door wrijvingshitte met de lucht. Een van de theorieën voor het ongeluk met de Columbia is dat de vleugel tijdens de vlucht een beschadiging opliep die bij terugkeer in de atmosfeer fataal bleek.

Die beschadiging kan zijn veroorzaakt door een stuk isolatieschuim dat kort na de lancering van de Columbia van de externe brandstoftank losraakte en tegen de onderzijde van de linkervleugel ketste. Een andere mogelijkheid is dat het ruimteveer is getroffen door een meteoriet of door ruimtepuin. Een militaire radar zag op de tweede dag van de vlucht een klein voorwerp zich van de Columbia verwijderen. Dat zou bevroren afvalwater van het ruimteveer zelf geweest kunnen zijn geweest, maar ook ruimtepuin dat wellicht eerst tegen de Shuttle was gebotst.

Inmiddels is ook een stuk elektronica gevonden. De hoop is dat geheugenchips nog zijn uit te lezen, wat informatie kan opleveren over snelheid en oriëntatie van het ruimteveer in zijn laatste momenten.