Slim klokje van Microsoft

Het scherm van een mobiele telefoon is al klein voor de vele informatie die het kan bevatten. Het kan kleiner: de SPOT. Niet in zak of tas, maar om de pols.

Dick Tracy, de nooit versagende misdaadbestrijder met de vierkante kin, werd vooral bekend door zijn horloge, dat hij als communicatiemiddel gebruikte. Als het aan Microsoft ligt, dragen we binnenkort allemaal zo'n slim uurwerk.

Microsoft topman Bill Gates introduceerde op de Consumer Electronic Show (CES) in Las Vegas horloges gebaseerd op de Smart Personal Objects Technology (SPOT), waaraan het softwarebedrijf sinds 1999 heeft gewerkt met National Semiconductor. De technologie vergroot de mogelijkheden van horloges, elektronische wekkers en sleutelhangers, zodat op minuscule schermpjes het laatste nieuws, sportuitslagen en verkeersmeldingen en kunnen worden weergegeven.

De eerste SPOT-producten, van de horlogemerken Fossil, Suunto en Citizen Watch, komen dit najaar op de markt. Fossil wil de technologie zelfs in al zijn merken verwerken, waaronder Abacus en Philippe Stark.

De horloges kunnen ons niet alleen aan bepaalde afspraken helpen herinneren, maar bijvoorbeeld ook automatisch de plaatselijke tijd instellen als we in de Verenigde Staten van de oostkust naar de westkust of vice versa reizen.

Gebruikers kunnen de verschillende SPOT-diensten activeren door op Internet bepaalde interessegebieden aan te kruisen. Vervolgens worden de gegevens via de satelliet naar radiostations gestuurd en die geven het signaal via de FM band weer door aan apparaten die beschikken over een SPOT chipset: een ARM7 processor, ROM en SRAM geheugens en een (100MHz) ontvanger.

Microsoft ontwikkelde de technische infrastructuur voor de SPOT-technologie – beter bekend als DirectBand – samen met SCA Data Systems, maar eigenlijk gaat het gewoon om een variant van RDS (Radio Data System), het systeem dat tekstinformatie aan displays van radiostations doorgeeft.

De diensten zullen in eerste instantie uitsluitend in de grote Amerikaanse en Canadese steden worden aangeboden. Pas later komen Azië en Europa aan de beurt.

Het is niet de eerste keer dat dergelijke diensten worden gelanceerd. Seiko is bijvoorbeeld alweer gestopt met de verkoop van de Messenger Watch, een horloge waarmee men onder meer e-mail kon ontvangen. In Nederland heeft het bedrijf MiniMail de dienstverlening een jaar geleden al gestaakt, waardoor ook mogelijkheden als automatische tijdsynchronisatie vervielen. Alleen Timex biedt in de VS nog een tekstdienst aan gebaseerd op het semafoonnetwerk van Skytel, maar ook dat is geen groot succes geworden.

Weliswaar is het gebruik van de FM-band voor tekstdiensten goedkoper dan het semafoonnetwerk, maar Microsoft zal voor het huren van zogenoemde subcarrier faciliteiten alleen al in New York 18.000 dollar per maand moet neertellen. En dat kan alleen als abonnees bereid zijn om voor de ontvangst van berichten zo'n 99 dollar per jaar te betalen. Bovenop dat bedrag komt zeker nog eens 120 tot 300 dollar voor de horloges. Analisten schatten dat Microsoft 500.000 abonnees nodig heeft om uit de kosten te komen.

Het is de vraag of consumenten op dergelijke diensten zitten te wachten, omdat ook met de mobiele telefoon dit soort informatie kan worden opgevraagd.