Pijnstillers houden tennisploeg overeind in Arnhem

De Nederlandse Davis-Cupploeg mag blij zijn dat de Zwitsers hun superieure spel gisteren niet in resultaat wisten om te zetten. Zowel Sjeng Schalken als Raemon Sluiter werd in het Arnhemse Gelredome bij vlagen volledig gedeclasseerd door respectievelijk Michel Kratochvil en Roger Federer. Het was louter aan de vechtlust van Schalken te danken dat beide landen vandaag met een 1-1 tussenstand aan het dubbelspel beginnen.

Lang leek het erop dat de Nederlandse kopman zijn favorietenrol niet kon waarmaken. Maar daar waar hij in het verleden vaak als een heroïsch verliezer het strijdperk verliet, wist de Limburger nu wel in vijf sets het eerste punt binnen te slepen: 6-3, 7-5, 1-6, 4-6 en 6-4. Voor Sluiter was dit keer geen heldenrol weggelegd. De Rotterdammer fungeerde slechts een uur en 25 minuten als speelbal van oneindig veel betere Federer: 6-2, 6-1 en 6-3.

Met een zucht van verlichting zag Schalken hoe Kratochvil een dubbele fout sloeg op matchpoint tegen. Na een gevecht van drie uur en veertig minuten mocht hij de zwaar aangeslagen Zwitser als winnaar de hand schudden. De routine won het uiteindelijk van het talent. Voor het eerst in zijn loopbaan wist Schalken een vijfsetter in het Davis-Cuptoernooi winnend af te sluiten. Opnieuw verlegde de van nature bescheiden tennisser een psychologische grens. De denker Schalken raakt langzaam af van het syndroom dat hij grote wedstrijden niet kan uitmaken. Kratochvil daarentegen bevestigde wederom dat hij op het moment supreme zijn zenuwen niet onder controle heeft. Nog nooit wist de zoon van Tsjechische ouders een partij over vijf sets winnend af te sluiten.

Juist de gedachte dat Kratochvil in het circuit allerminst bekendstaat als een killer hield Schalken op de moeilijke momenten op de been. Nadat hij de eerste twee sets met enig fortuin naar zich toe had getrokken, raakte de in Weert geboren tennisser de controle kwijt. Kratochvil koos met succes voor de aanval tegen `de Nederlandse muur'. Ondanks dat Nederland als thuisspelend land de ondergrond had mogen uitzoeken, leek de niet zo snelle rubberen mat eerder in het voordeel van Kratochvil dan Schalken. Binnen een mum van tijd trok de nummer twee van Zwitserland de stand weer gelijk.

In de beslissende vijfde set nam Kratochvil een 3-1 voorsprong, maar op het moment dat bij de Zwitser even de twijfel toesloeg greep Schalken zijn kans. Hij mocht dan misschien tennissend de mindere zijn van zijn opponent, maar in de strijd wie mentaal het sterkste was, won Schalken met afstand. Verdoofd door een handjevol pijnstillers, maar gedragen door het enthousiaste publiek zette Schalken zijn tegenstrever weg. Kratochvil was woest omdat de toeschouwers hem uit zijn concentratie hadden gehaald, maar de protesten vonden geen gehoor bij Spaanse scheidsrechter Javier Moreno.

In de aanloop naar de ontmoeting met de Zwitsers had bij Schalken even de twijfel toegeslagen. Tijdens de trainingen in het Gelredome had hij zich zelfs de mindere gevoeld van zijn collega's Sluiter en Martin Verkerk. Captain Tjerk Bogtstra had hem zelf voor de keuze gesteld of hij wilde spelen. De `denker' Schalken hoefde daar echter geen seconde over na te denken. Hij is door de jaren heen ook eindelijk overtuigd geraakt van zijn eigen kwaliteiten. Tegen Kratochvil kon Schalken zijn rol als kopman waarmaken, al deed hij dat met veel minder overtuiging dan zijn Zwitserse collega Federer.

Met fabuleus tennis speelde het natuurtalent Sluiter volledig van de baan. Vooraf had de Nederlander die in het verleden in de Davis Cup de status van reuzendoder verwierf dankzij zeges op Juan Carlos Ferrero, David Prinosil en Jarkko Nieminen de hoop gekoesterd dat hij opnieuw zou kunnen gaan `stunten'. Al snel wist Sluiter echter dat hij tegen deze Federer helemaal niets had in te brengen. De dubbelhandige spelende tennisser zag de ballen links en rechts aan hem voorbij vliegen. Nog niet eerder in zijn loopbaan was Sluiter op een dergelijke manier gekleineerd. De mythe die Sluiter had opgebouwd in het landentennis was na de strafexercitie van Federer verdwenen.

Bevangen door de emoties deed Sluiter na afloop zijn verhaal. ,,Dit betekent vooral in mentaal opzicht een verschrikkelijke dreun voor me'', zei hij zwaar ontdaan. ,,Je hoopt toch een klein beetje dat je dat onsterfelijke gevoel weer hebt. Ik heb alles proberen aan te grijpen, maar niets lukte. Het is kut, maar deze jongen was gewoon veel te goed. Dit doet pijn. Je had vooraf kunnen zeggen: ik speel nooit meer Davis Cup en ik houd de mythe in stand. Maar dat is natuurlijk geen optie. Ik heb het publiek niet kunnen geven waar ze recht op hadden. Maar Federer heeft wat dat betreft met zijn fabuleuze tennis veel goed gemaakt.''

Vandaag stuit Nederland in het dubbelspel opnieuw op de plaaggeest en balvirtuoos Federer. De huidige nummer zes van de wereld speelt hoogstwaarschijnlijk zij aan zij met playing-captain Marc Rosset tegen het duo Paul Haarhuis en Martin Verkerk. De kans dat de moegestreden Schalken vandaag in het dubbelspel aantreedt noemde Bogtstra ,,in principe uitgesloten''.