Voor zijn land is Federer altijd in vorm

Het Nederlandse Davis-Cupteam treedt vanaf vanmiddag in Arnhem aan tegen Zwitserland. Kopman van de Zwitsers is de 21-jarige wereldtopper Roger Federer.

Wie louter naar de tenniskwaliteiten kijkt zou Roger Federer misschien wel de eerste plaats van de wereldranglijst moeten toebedelen. Het spel van het 21-jarige Zwitserse natuurtalent kent nagenoeg geen zwakke punten. De meeste partijen die Federer afgelopen jaar met een nederlaag afsloot verloor hij niet met zijn handen, maar met zijn hoofd. En ook in de partij vandaag tegen de Nederlander Raemon Sluiter is het voor Federer geen kwestie van kunnen, maar van willen.

Na de loting gistermiddag in het provinciehuis van Gelderland zat Federer er ontspannen bij. Hoewel het Zwitserse Davis-Cupteam voor het grootste deel afhankelijk is van de prestaties van de langharige tennisser zegt de nummer vijf van de wereld geen enkele druk te voelen. ,,Waarom zou ik me druk maken? Ik kijk juist altijd weer uit naar wedstrijden in de Davis Cup. Voor mijn land spelen betekent iets extra's voor me.''

Sinds april 2001 heeft Federer geen enkelspel meer voor Zwitserland verloren. In slechts een paar jaar tijd heeft hij met tien winstpartijen uit vijftien optredens een prestatie neergezet waar de tien jaar oudere Richard Krajicek jaloers op zou zijn. Ter vergelijking: de weer geblesseerd geraakte Nederlander verloor acht van de veertien enkelspelen die hij afwerkte in het kader van de Davis Cup.

Federer heeft de pech dat hij in zijn eigen land op eenzame hoogte staat. De kans dat hij de komende jaren aan het einde van het seizoen met de trofee van de Davis Cup in zijn handen staat, lijkt met collega's als Marc Rosset, Michel Kratochvil, George Bastl en Yves Allegro nihil. Desondanks peinst hij er voorlopig niet over om de landenwedstrijden te laten schieten ten faveure van zijn persoonlijke loopbaan. ,,Ik weet dat spelers uit andere landen soms de Davis Cup laten varen, maar daar denk ik nu nog niet over na'', stelt een in de nationale kleuren rood en wit gestoken Federer. ,,Bovendien hebben alle toppers in het begin van hun carrière voor hun land gespeeld. Het kost kracht en energie, maar ik vind het altijd de moeite waard.''

Daar waar Federer voor zijn land de prestaties neerzet die van hem verwacht mogen worden, is hij er nog niet ingeslaagd om op een grandslamtoernooi een hoofdprijs in de wacht te slepen. Samen met zijn generatiegenoot Marat Safin wordt Federer gezien als de meest getalenteerde tennisser ter wereld. Voorlopig is Lleyton Hewitt de onbetwiste nummer een. De Australiër mag dan misschien niet over de uitzonderlijke talenten van Federer beschikken, hij heeft wel de absolute wil om iedere partij te winnen. Juist die eigenschap ontbreekt wel eens bij de uit Basel afkomstige Zwitser.

Federer kreeg voor het eerst echt alle schijnwerpers op zich gericht toen hij anderhalf jaar geleden als 19-jarig talent op het center court van Wimbledon Pete Sampras versloeg. Sindsdien heeft hij op de grote toernooien niet de sprong van gevaarlijke getalenteerde outsider naar de gevestigde orde kunnen maken. Zo werd de superatleet vorig jaar zowel op Roland Garros als op Wimbledon vooraf tot de favorieten gerekend, maar kon Federer de verwachtingen niet inlossen en viel hij terug op de wereldranglijst.

De terugval van Federer was voor een groot deel te wijten aan het overlijden van zijn assistent-coach Peter Carter, die in Zuid-Afrika met een auto verongelukte. Het kostte de gevoelige Federer maanden om de klap te boven te komen. De zoon van een Zuid-Afrikaanse moeder en Zwitserse vader lijkt weer op de weg terug, al wist hij op de Australian Open opnieuw niet tot de eindfase van het toernooi door te dringen.

Dit jaar zal moeten blijken of de voormalige jeugdkampioen zijn plaats in de wereldtop bevestigt met klinkende resultaten of dat hij de naam krijgt van een speler die niet kan pieken op het juiste moment. Volgens de Nederlandse Davis-Cupcaptain Tjerk Bogtstra moeten zijn spelers in het Gelredome tegen Federer vooral de mentale strijd proberen aan te gaan. De supporter van FC Basel is niet bang dat hij in het stadion van Vitesse onvoldoende wilskracht weet op te brengen. Federer: ,,Denkt Bogtstra dat ik mentaal te pakken ben? Dan heeft hij me zeker nog nooit zien spelen in de Davis Cup. Bovendien is het goed om in dit voetbalstadion te spelen. Het voelt een beetje als een wedstrijd van FC Basel in de Champions League.''