Quattrone bleef te lang

Zakenbank CSFB (Crédit Suisse First Boston) heeft afgelopen maandag bekendgemaakt dat Frank Quattrone, chef van de technologie-afdeling, op nonactief is gesteld na de ontdekking van e-mails die de indruk wekken dat hij ondergeschikten ertoe heeft aangezet bewijsmateriaal te vernietigen dat de toezichthouders had kunnen helpen bij hun onderzoek naar eventuele misstanden.

Een van Wall Streets best bewaarde geheimen is waarom CSFB Frank Quattrone, de voormalige goeroe van de nieuwe economie onder de beursanalisten, zo lang de hand boven het hoofd heeft gehouden. Het meest verrassende van Quattrone's schorsing is daarom dat het de bank zoveel tijd heeft gekost om een stok te vinden waarmee zij de hond kon slaan. Toen John Mack in juli 2001 het roer overnam bij CSFB liet zijn mandaat niets aan duidelijkheid te wensen over: mest de Augiasstal uit en bezuinig zo veel mogelijk.

Destijds lag het zeer voor de hand dat Mack deze doeleinden het makkelijkst kon verwezenlijken door in te grijpen bij de semi-autonome afdeling van Quattrone. Door het leeglopen van de technologiezeepbel waren de activiteiten van het garanderen van aandelenuitgiftes en het adviseren over fusies en overnames op sterven na dood. De toezichthouders waren al uitgezwermd over de technologieafdelingen van de zakenbanken wegens vergrijpen, die uiteenliepen van het `opkloppen' van de berichtgeving over bedrijven die naar de beurs gingen tot belangenverstrengeling bij het doen van aanbevelingen om aandelen te kopen. Mack en zijn rechterhand, de jurist Gary Lynch, zijn niet op hun achterhoofd gevallen. Als er bij CSFB ergens sprake was van vuil spel, dan was het domein van Quattrone de meest waarschijnlijke locatie.

Daarom is het verontrustend dat Mack er zo lang over heeft gedaan de situatie onder controle te krijgen. CSFB had immers de reputatie de hand te lichten met de voorschriften. Maar het blijft de vraag of het bedrijf beter af zou zijn geweest als de e-mails van Quattrone eerder naar buiten waren gekomen – bijvoorbeeld in de hectische tijd na de onthullingen over Arthur Andersen en Enron. De aandeelhouders van Crédit Suisse moeten nu dringend vragen stellen. Heeft Mack bij zijn aanstelling om een grondig onderzoek naar Quattrone gevraagd? Zo ja, waarom zijn die e-mails dan niet eerder boven water gekomen? En zo nee, waarom dan niet?

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.