Vlucht Kuipers niet zeker

De Nederlandse astronaut André Kuipers had bijna in het verongelukte ruimteveer gezeten. Zijn werkgever, de Europese ruimtevaartorganisatie ESA, probeerde de astronaut een paar jaar geleden aan boord te krijgen van de Columbia. Kuipers, opgeleid als arts, zou fysiologische experimenten uitvoeren voor Nederlands onderzoek. ,,Uiteindelijk is besloten dat ik met de Sojoez zou meegaan'', zegt Kuipers. De Russische Sojoez-capsule zou komend najaar met drie bemanningsleden tien dagen in de ruimte zijn, Kuipers' plaats was op de linkerstoel.

Maar of Kuipers nu wel mee kan, is niet zeker. De Sojoez is een reddingscapsule die aan het internationale ruimtestation hangt en ieder half jaar wordt vervangen. Nu er voorlopig geen shuttles naar het ruimtestation gaan, zou het kunnen dat de Sojoez wordt gebruikt om de vaste bemanning van het ruimtestation te vervangen. Kuipers is zelf niet opgeleid om maandenlang in de ruimte te blijven. Hij zou dan, zegt hij, nog een jaar langer moeten trainen. De training die hij nu volgt om de Sojoez te kunnen besturen, duurt ook een jaar.

Vorige week zat hij in Moskou in de simulator en trainde op ongelukken. ,,Wat doe je als de druk wegvalt, als bepaalde machines niet werken? Je houdt er altijd rekening mee dat het misgaat. Maar als een ruimteschip op grote hoogte uit elkaar knalt, met zoveel snelheid, kun je niks.'' De astronauten dragen pakken waardoor ze op grote hoogte kunnen overleven. ,,Maar dan moet je het ruimteschip nog uitkomen.'' Kuipers durft niet te zeggen hoe lang de bemanningsleden misschien nog hebben geleefd, beschermd door hun pakken. Hij kende ze alle zeven, hij leidde ze rond toen ze vorig jaar in Nederland waren om experimenten voor te bereiden. Vandaag vliegt hij naar Houston voor de herdenking.