Kiezen tussen twee rampen

Zaterdag kon ik kiezen tussen twee rampen. Welke was erger? De reeds bekende watersnood van precies vijftig jaar geleden met 1.835 doden of die van nu, zeven doden en met onbekende toedracht? Die onbekende toedracht maakt het tot spannende live-televisie. De communicatie met het ruimteveer is verbroken. Dat is het enige dat de kijker weet. De laatste woorden van de gezagvoerder worden herhaald: roger en dan uh. Zegt niets, maar ze zijn het enige houvast over wat er gebeurde in het ruimteveer. CNN herhaalt en herhaalt de witte strepen aan de hemel van vliegende brokstukken. Dan de knauwende stemmen van Houston Control, een zaal met wanhopige mensen aan monitoren en grote beeldschermen aan de muur. Het zou een zaal beurshandelaren kunnen zijn bij een instortende markt, ook zo'n verhaal met onbekende afloop.

,,En nu gaan we weer naar het Witte Huis en daar staat onze correspondent.'' Een wanhopige vrouw antwoordt: ,,President Bush is onderweg hierheen en hij vindt het heel erg en vanavond zal hij de natie toespreken.''

Er zijn wat foto's gemaakt van de neerstortende brokstukken. Ze zien er het zelfde uit als de zo vaak herhaalde beelden, maar dan stilgezet. Omdat een Texaan ze vanuit zijn achtertuin heeft gemaakt – rechts zien we nog wat elektriciteitsleidingen – is het een story. Niemand is getroffen. Ah, het eerste brokstuk op de grond is ontdekt. Van grote afstand is te zien hoe politieauto's en een bestelwagen er een bewakingskring om vormen. CNN waarschuwt voor de giftigheid van de brokstukken. En dan gaan we nu weer naar het Witte Huis: ,,President Bush is onderweg hierheen en hij vindt het heel erg....'' Later volgt zijn openbare gebed: de mannen zijn ,,veilig thuis''.

BBC World beperkt zich niet tot de directe commotie rond de sterrenregen, maar probeert enige duiding te geven over de plaats van deze mislukte missie in het ruimteveerprogramma. Ik zie de lancering van het ruimteschip Columbia.

Er zijn veel meer en veel ernstiger ongelukken gebeurd die dag, met veel meer doden, maar de ruimtevaart spreekt tot de verbeelding. Hoe moet dat straks boven Irak? De NOS doet weinig aan wetenschap, dus meldt pas veel later dat er Nederlandse wetenschappelijke experimenten zijn gedaan in de verongelukte ruimtevlucht en dat Nederlandse artsen tevergeefs de astronauten opwachtten voor onderzoek.

De zes uur durende herdenkingsuitzending van de NOS over de watersnood, met ceremonies, persoonlijke herinneringen, zwartwitbeelden, wordt een keer of drie, vier onderbroken met een paar minuten over het ruimte-ongeluk. Tijdens de herdenking zelf zie ik de 65-jarige koningin met bontmuts stevig doorstappen op laarzen met hoge hakken door de sneeuwvlakte van Oude Tonge. Er moeten graven van slachtoffers worden bezocht. Hare majesteit is in topconditie en zorgt dat alles op schema blijft. Een zwerm donker geklede mannelijke notabelen rent achter haar aan. Onder hen meen ik een burgemeester met ambtsketen te ontwaren en een minister-presidentje. Prachtige televisie en ik weet ook niet hoe dat afloopt.

Onderwijl een reportage waarin Prins Watermanager aan de stuurknuppel van een helikopter van boven uitleg geeft over het Deltaplan aan verslaggever Pieter-Jan Hagens. Blauwe, zonbeschenen watervlakten, dijken, waterkeringen. Gisteravond in Dokwerk was de prins weer te zien in amateurbeelden van zijn huwelijk, ook precies een jaar geleden. Mensen vierden Oranje-carnaval, de kus op het balkon werd met bibberige hand van grote afstand gefilmd. Premier Kok was toen premier, het huwelijk met `junta-dochter' Máxima gold voor commentatoren als de laatste hobbel die zijn regering moest nemen voor de verkiezingen. Irak is de laatste hobbel die president Bush moet nemen. Moet hij aanvallen? Hierover had Netwerk gisteren een debat met het neusje van de zalm van intellectueel Nederland. Tegen waren Maarten van Rossem, hoogleraar Studio 2, en Marcel van Dam, specialist in oneliners over het Midden-Oosten. Vóór aanvallen was Neelie Kroes, kenner van de belangrijkste hotels en vliegvelden in het Midden-Oosten. En Arend-Jan Boekesteijn schrijft erover in de krant. Ze praatten allemaal tegelijk, er was niets van te verstaan, maar het klonk intelligent. CNN bereidt de aanval voor. Wie komt veilig thuis?