Een missie van vijf mannen en twee vrouwen

Aan boord van de Columbia zaten kleurrijke karakters. Om hun dood wordt niet alleen in de VS maar ook in India en Israël getreurd.

Vijf mannen en twee vrouwen, onder wie een Amerikaanse van Indiase afkomst, een Afro-Amerikaan en een Israëlier. De bemanning van de Columbia voldeed zeker aan de wens van NASA om verscheidenheid uit te stralen met haar ruimtevaartprogramma. Iedereen kan astronaut worden, zo leek NASA ook deze vlucht te suggereren.

De loopbaan van elk van de zeven bemanningsleden geeft echter aan dat ook het tegendeel waar is. De weg van eenvoudig sterveling tot astronaut is lang en vol obstakels. Lichtend voorbeeld en een bron van inspiratie tijdens deze missie was ongetwijfeld de 42-jarige Kalpana Chawla, de Indiase immigrante die in 1997 al een shuttle-missie had volbracht. Twee weken geleden prijkte zij nog op de cover van India's grootste weekblad, India Today, als de beroemdste Indiase in het buitenland. Toch kende men haar in India tot het ongeluk van zaterdag nauwelijks. Chawla, geboren en getogen in Karnal, een klein, onbeduidend Indiaas stadje honderd kilometer ten noorden van Delhi, had geen steenrijke familie en bezocht geen peperdure privé-scholen. Ze volgde haar onderwijs via de als slecht bekendstaande openbare instellingen en vertrok in 1980 naar Amerika met een beurs. Ze trouwde met een Amerikaan en in 1988 solliciteerde ze bij NASA. Zij was een van de drie bemanningsleden die al eerder een shuttlevlucht hadden gemaakt.

Op de vraag, vlak voor het vertrek van de Columbia, of ze zich Indiase voelde, zei ze: ,,Nou nee, ik ben een vrouw van de wereld, denk ik.'' Dat antwoord stelde Indiërs een beetje teleur, wat niet wegneemt dat ze alsnog is uitgeroepen tot nationale heldin: het gewoonste Indiase meisje dat zulke grote hoogten had bereikt en nu, pas na haar dood, alle kranten haalt.

Dat geldt ook voor Israëls eerste astronaut, Ilan Roman. Zijn aandeel aan wat aanvankelijk een routinemissie leek, kreeg weinig aandacht in de media. Maar nu na zijn dood wordt hij bejubeld als een held. Veel aandacht gaat uit naar zijn verdiensten voordat hij de ruimte inging, als piloot van de Israëlische luchtmacht. Zo blijkt Ramon een man die in het geheim al lang een Israëlische held was, over wie de details nu pas bekend zijn gemaakt. Hij nam in 1973 deel aan de Oktoberoorlog en in 1982 aan de Israëlische invasie van Libanon. In 1981 zou hij een aanval hebben uitgevoerd op een door de Fransen gebouwde kernreactor in Irak.

De 48-jarige Ramon was de zoon van een slachtoffer van de Holocaust; zijn moeder overleefde Auschwitz. Ter nagedachtenis aan zijn omgekomen familieleden had Ramon een tekening bij zich, gemaakt door een in Auschwitz omgekomen Tsjechisch jongetje. Op de potloodtekening stond een afbeelding van de maan met uitzicht op de aarde.

De astronaut met de meeste ervaring aan boord was gezagvoerder Rick Husband. Hij was evenals Ramon een luchtmachtpiloot, met 3.800 vlieguren op zijn naam, die als testpiloot in veel verschillende toestellen had gevolgen. In 1999 nam de 45-jarige Husband deel aan een vlucht met Space Shuttle Discovery, het eerste Amerikaanse ruimteveer dat het internationale ruimtestation ISS aandeed.

De 43-jarige Afro-Amerikaan Michael Anderson, verantwoordelijk voor de payload van de Columbia, was het derde bemanningslid dat al eerder een shuttlevlucht had gemaakt. In 1998 nam hij deel aan de missie met de Endeavour, de achtste keer dat een shuttle aan het Russische ruimtestation Mir werd gekoppeld.

De 41-jarige marineofficier William McCool was de piloot van de Colombia. Ook hij had duizenden vlieguren achter de rug als testpiloot. Hij werd in 1996 geselecteerd voor het astronautenprogramma van NASA en zou vorig jaar al deelnemen aan een shuttlevlucht. Die missie werd uitgesteld.

Laurel Clark was de tweede vrouw aan boord. Zij was een van de twee artsen die deelnamen aan de missie en gold als een ervaren chirurg bij de Amerikaanse marine. De 41-jarige Clark volgde haar opleiding bij de Navy Seals, het elitekorps van de marine.

David Brown ten slotte was de kleurrijkste van de Amerikaanse bemanningsleden. Voor zijn carrière in het leger, eerst op een vliegdekschip, later als testpiloot, verdiende hij tijdens zijn medicijnenstudie zijn boterham als acrobaat. De 46-jarige Brown werd in 1996 door de NASA geselecteerd.