De deurwaarder belt altijd tweemaal

Zijn bijnaam zegt genoeg. Bill Lerach van de Amerikaanse advocatenfirma Milberg Weiss Bershad Hynes & Lerach heet The King of Pain.

Welkom op Wall Street: als je wint, heb je vrienden; als je verliest, krijg je Milberg Weiss. Deze week begon de firma een collectieve rechtszaak van beleggers tegen verzekeraar Aegon, op Wall Street genoteerd sinds 1985. Aanleiding: Aegons waarschuwing eind juli vorig jaar, dat de winst 30 tot 35 procent lager zou uitkomen.

De grote boosdoeners in de winstval: oplopende stroppen op de beleggingen in obligaties (voorbeeld: telefoniebedrijf Worldcom, goed voor 300 miljoen dollar) en de koersval op de mondiale aandelenmarkten.

Het was de eerste winstwaarschuwing in Aegons bestaan, een van de beurslievelingen van de jaren negentig die beleggers én managers (met hun aandelenopties) ongelooflijk rijk maakten. Het winstalarm en de noodkreten van andere grote verzekeraars nekten de koers van Aegon.

Het is de tweede keer in bijna een maand tijd dat Aegon onder vuur komt van gespecialiseerde advocaten. De advocaten van Dexia proberen de dreigende miljardenclaim van tienduizenden gedupeerde klanten van effectenleasebedrijf Legio Lease op Aegon te verhalen. Aegon is de voormalige eigenaar van Legio, toen nog een winstversneller.

Milberg Weiss geldt als een van de meest agressieve Amerikaanse specialisten in het achtervolgen van bedrijven en topmanagers om schadeclaims te innen voor beleggers. Hun lopende procedures: Enron, Martha Stewart en een paar honderd zaken tegen zakenbanken die bedrijven tegen opgeklopte koersen naar de effectenbeurs brachten. Voor gedupeerden van Michael Milken, de effectenhandelaar die Wall Street tijdens de vorige hausse in de wilde jaren tachtig onveilig maakte, haalde de firma nog 800 miljoen dollar op.

Milberg Weiss heeft nog 57 dagen om genoeg Aegon-beleggers te vinden die willen meedoen, dan moet een rechter beslissen of de klagers ook echt een punt hebben.

In zijn Amerikaanse financiële rapportages waarschuwt Aegon steeds trouw voor de fnuikende gevolgen van collectieve rechtszaken. Terecht. Zelfs als het schadebedrag nul is, kost de zaak de directie handenvol tijd die nuttiger had kunnen worden besteed en miljoenen dollars aan advocatenrekeningen.

Vergelijkbare procedures tegen Baan lopen nog steeds. Philips deed er bijna tien jaar over om na een schikking in de Verenigde Staten ook Nederlandse beleggers tevreden te stellen. De inzet in het Philips-conflict? Een winstwaarschuwing.