Nortel klimt uit het dal na uiteenspatten zeepbel

Het Canadese telecomconcern Nortel boekt sinds twee jaar weer progressie op de beurs. Of het herstel zal voortduren is echter twijfelachtig.

Er was een tijd dat een maandelijkse koersstijging van een dollar en wat wisselgeld een tegenvaller was voor Nortel Networks, de Canadese producent van telecomapparatuur. Het felbegeerde aandeel boekte zo'n toename eind jaren negentig vaak achteloos in luttele uren, rap op weg naar een duizelingwekkend hoogtepunt van 124,50 Canadese dollar (75 euro) medio 2000.

Dat was voordat de telecomzeepbel uiteenspatte en Nortel een van de meest dramatische afdalingen in de sector begon, waarbij zijn marktwaarde kelderde met 75 procent in 2001 en nog eens 78 procent vorig jaar. In oktober bereikte het aandeel een dieptepunt van 67 cent op de aandelenbeurs van Toronto. Een roemloos vertrek van de beurs lag op de loer.

Vandaar dat een koersstijging van het aandeel Nortel met 1,17 Canadese dollar in de maand januari nu enig opzien baart. Gisteren sloot Nortel op 3,69 dollar in Toronto, een stijging van 46 procent ten opzichte van de 2,52 waarmee het dit jaar begon. De klim komt bovenop koersherstel in de laatste twee maanden van 2002, toen ook rivalen als Lucent Technologies en Cisco Systems herstel vertoonden en Nortel langzaamaan opklom uit het diepe dal der penny stocks. Nortel kan als enige bogen op meer dan een vervijfvoudiging van zijn koers in drie maanden - niet gek voor een producent van telecomtechnologie, anno 2003.

Vanwaar deze rally? Volgens Frank Dunn, president van het bedrijf, heeft Nortel zich eindelijk ,,gestabiliseerd.'' Na twee jaar van drastische saneringen, waarbij Nortel zich ontdeed van ongeveer tweederde van zijn 96.000 medewerkers wereldwijd, komt het moment in zicht dat de bedrijfskosten dalen onder de sterk ingekrompen omzet. Hoewel de omzet vorig jaar nog met 40 procent terugliep tot 10,56 miljard Amerikaanse dollar en Nortel een verlies leed van 3,59 miljard, deed het bedrijf het in het laatste kwartaal van 2002 voor het eerst in twee jaar beter dan geraamd.

Keerzijde is dat Nortel, evenals noodlijdende concurrenten als Lucent, het nog steeds vooral moet hebben van bezuinigingen aan de kostenkant om het hoofd boven water te houden. De markt voor de optische kabels en draadloze netwerktechnologie die Nortel produceert kampt nog altijd met overcapaciteit. Klanten van Nortel als telefoonbedrijven, voornamelijk in de Verenigde Staten, investeren weinig in deze apparatuur omdat ze zelf krap bij kas zitten. Naar verwachting zal dat tot in 2004 zo blijven. Wel zal de markt in de loop van dit jaar ophouden te krimpen, zo wordt verwacht.

Waarnemers zijn dan ook verdeeld over de vraag of het hernieuwde vertrouwen van investeerders in Nortel terecht is. Volgens auteur Douglas Goold, onder meer columnist van de Canadese krant The Globe and Mail, is er geen basis voor. ,,Heeft het bedrijf een prachtig contract binnengehaald, een gevreesd concurrent zien verdwijnen of een briljante, nieuwe technologie ontwikkeld? Helaas niet'', oordeelt hij. ,,Kopers van aandelen Nortel moeten onder ogen zien dat ze speculeren.''

Michael Urlocker, analist bij UBS Warburg, is positiever. ,,Eerst had ik het gevoel dat de rally excessief was,'' zegt hij. ,,Maar Nortel heeft laten zien dat zijn kostenstructuur na twee moeilijke jaren eindelijk op het juiste niveau ligt en dat het minder waarschijnlijk is dat het bedrijf in verdere problemen raakt. Nu denk ik dat investeerders Nortel beschouwen als een stabielere onderneming.'' Hoewel Urlocker voorspelt dat Nortel al in het tweede kwartaal van dit jaar in de zwarte cijfers zal terugkeren, aanmerkelijk eerder dan vorige ramingen, blijft hij voorzichtig: ,,We zijn we nog niet zeker van omzetgroei op de lange termijn.''

    • Frank Kuin