AOL nu gebeten hond

AOL Time Warner, in januari 2001 ontstaan door de overname van mediaconcern Time Warner door internetaanbieder AOL, vindt blijkbaar dat het eigenlijk geen bestaansrecht heeft. Die suggestie wordt althans gewekt door het verlies van 100 miljard dollar (92,8 miljard euro) die het concern heeft willen rapporteren. Nu Steve Case als topman is teruggetreden, is het oude AOL niet meer in het bestuur vertegenwoordigd. Functionarissen die afkomstig zijn van het vroegere Time Warner verkondigen luidkeels de waardeloosheid van het internetbedrijf. Van de 45 miljard dollar aan goodwillafschrijvingen in het vierde kwartaal van vorig jaar kwam 33,5 miljard dollar voor rekening van AOL.

De totale boekwaarde van AOL bedraagt nu nog slechts 7,8 miljard dollar, ofwel 4,5 maal de winst vóór rente, belastingen en afschrijvingen (ebitda). Als je dat vergelijkt met de niveau's waarop andere internetaanbieders worden verhandeld – uiteenlopend van 32 maal de ebitda voor Yahoo tot 14,5 maal de ebitda voor T-Online – is de conclusie gerechtvaardigd dat Time Warner is overgenomen door een overgewaardeerd internetbedrijf dat ook nog eens veel slechter presteert dan zijn branchegenoten.

Wellicht is het te grabbel gooien van AOLs reputatie politiek gesproken verstandig, als onderdeel van een ouderwetse schoonmaakoperatie van de nieuwe topman Dick Parsons. Maar omdat de aandelen van het fusieconcern verhandeld worden op slechts 80 procent van de waarde van zijn bezittingen – zelfs na de herziening van de balans als gevolg van de afschrijvingen – zeggen beleggers in feite tegen Parsons dat hij de waarde van zijn onderneming nog steeds overschat.

Niettemin is het verrassend dat AOL Time Warner er zo lang in geslaagd is de aandacht gevestigd te houden op de perikelen van zijn internetdivisie.

Daarbij draait het voornamelijk om het verleden en om de interne machtsstrijd binnen de top van het concern. Het komt er nu vooral op aan dat AOL vóór het eind van 2003 zijn schuld weet terug te brengen van 28 miljard dollar naar 25 miljard dollar.

Om dat te kunnen bewerkstelligen, wil het concern naar verluidt een deel van zijn kabelactiviteiten naar de beurs brengen. Nu die beursgang naderbij komt, zal Parsons spoedig een balans moeten verdedigen die de kabeldivisie – zelfs na goodwillafschrijvingen van in totaal 33,4 miljard dollar – hoger waardeert dan concurrent Comcast.

Misschien had hij die kabeldivisie beter net zo hard kunnen aanpakken als het internetbedrijf.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.

    • Paul Raynes