Topmannen Telefónica voor rechter

De Spaanse onderzoeksrechter Baltasar Garzón heeft de bestuursvoorzitter van Telefónica, César Alierta, en diens voorganger Juan Villalonga opgeroepen als getuigen in verband met mogelijke voorkennis bij de aankoop door Telefónica van Endemol drie jaar geleden.

Alierta en Villalongo zullen worden gehoord in een rechtszaak die is aangespannen door aandeelhouders van Telefónica naar aanleiding van de in hun ogen hoge aankoopprijs van Endemol. Telefónica kocht Endemol voor ongeveer vijf miljard euro, een bedrag dat zelfs onder de toenmalige marktomstandigheden verbazing wekte bij veel deskundigen.

De aankoop van Endemol, die werd gepresenteerd in een interactieve televisieshow in Madrid en Amsterdam, vond plaats in de nadagen van Villalonga. De flamboyante bestuursvoorzitter zou enkele maanden later het veld ruimen nadat hij zijn belangrijkste aandeelhouders, waaronder de bank BBVA, tegen zich in het harnas had gejaagd door achter zijn rug om te onderhandelen over de aankoop van KPN Telecom.

De aankoop van Endemol had al eerder tot kritiek geleid. Niet alleen de extreem hoge aankoopprijs voor de Nederlandse producent van onder meer televisieprogramma's baarde opzien, ook werd niet helemaal duidelijk wat precies de strategische meerwaarde was van de aankoop door het Spaanse Telefónica. De transactie, die werd gefinancierd door een aandelenruil, had als resultaat dat Endemol-directeur John de Mol met naar schatting 1,5 procent van de aandelen de grootste particuliere aandeelhouder werd van Spanjes belangrijkste beursfonds.

Aandeelhouders kaartten de zaak aan bij de rechtbank, omdat Villalonga zich mogelijk zou hebben verrijkt door handel met voorkennis door tijdens de onderhandelingen op grote schaal aandelen te kopen. De huidige bestuursvoorzitter Alierta was ten tijde van de onderhandelingen commissaris bij Telefónica.

De verhoren, die in maart zullen plaatsvinden, werden gisteren bekendgemaakt op vrijwel hetzelfde moment dat een einde kwam aan `digitale oorlog' tussen Telefónica en het televisiebedrijf Sogecable van de Spaanse uitgever Jesús de Polanco. Daarbij werd de fusie beklonken tussen Via Digital en Canal Satélite Digital/Canal+, de twee digitale televisieplatforms die Spanje kent. Beide zenders waren de afgelopen jaren verwikkeld in een felle politiek-financiële strijd over de kijkersmarkt.

Via Digital werd op initiatief van de Spaanse regering door Telefónica opgericht als concurrent van het aanzienlijk grotere Sogecable. Het gevolg was echter dat beide platforms in de rode cijfers terechtkwamen.

De nieuwe gefuseerde digitale televisiezender heeft 2,7 miljoen abonnees. Telefónica wordt de grootste aandeelhouder met 23 procent. Uitgever Polanco en het Franse Groupe Canal+ hebben ieder 16 procent van het kapitaal.