Engelse zeilster met 13 man wereld rond

Met dertien mannen aan boord van haar `gigacat' is de 26-jarige Engelse zeilster Ellen MacArthur vanochtend vertrokken om het record nonstop rond de wereld zeilen te verbreken.

Na maanden voorbereiding en een turboreparatie aan de mast het afgelopen etmaal is Ellen MacArthur vanochtend vertrokken. Met een gunstige, straffe noordwestenwind in de zeilen voerde ze haar maxicatamaran Kingfisher2 om 6:48 GMT (Greenwich Meantime) over de denkbeeldige startlijn in het Kanaal tussen het Franse Ouessant en het Engelse Lizard Point. MacArthur, die naam maakte als solozeilster, is deze keer in het gezelschap van dertien, oudere mannen. Met andere woorden, MacArthur heeft een team samengesteld van twaalf zeer ervaren oceaanzeilers en er één cameraman aan toegevoegd.

Het huidige record van de Jules Verne Trophy, zoals dit record officieel heet, staat op 64 dagen, 8 uur, 37 minuten en 24 seconden. Dat werd vorig jaar gevestigd door de Fransman Bruno Peyron met de maxicatamaran Orange. Sinds 1993 zijn elf recordpogingen ondernomen, waarvan er vier slaagden. Peyron verkocht het afgelopen najaar het schip voor één miljoen Engelse ponden aan MacArthur. Zij maakte de boot vooral lichter en rustte de boot verder uit met een isdn-lijn, vier laptops, acht vaste camera's, zes microfoons en een webcam.

De afmetingen van de boot zijn gigantisch: 32 meter lang, 16 meter breed en de mast is bijna 40 meter hoog. MacArthur popelde naar eigen zeggen `om al was het maar een seconde' van de recordtijd af te halen. Opdat niets haar snelheid in de weg zou zitten, schoor ze te elfder ure voor vertrek haar haren er nog af. ,,Als het weer de hele route lang vijfentwintig knopen uit de goede hoek zou zijn en vlak water, dan zijn we binnen de vijftig dagen terug, zei MacArthur voor vertrek tegen een Engelse krant, die haar dankzij haar kale hoofd vergeleek met de Ierse zangeres Sinead O'Connor ,,Maar het weer is nooit ideaal, dus dat kunnen we vergeten. Zestig dagen zou wel mogelijk moeten zijn.''

MacArthur vestigde haar naam twee jaar geleden door in de beruchte nonstop-solorace Vendée Globe als tweede te eindigen. De jonge zeilster liet de gevestigde concurrentie ver achter zich. In november vorig jaar liet ze zien dat ze het predikaat `zeilfenomeen' verdient: ze versloeg alle records in de zware Route du Rhum, van Frankrijk naar Guadeloupe. Ze zeilde twee dagen van het record af en eindigde met haar open zestigvoeter, een monohull, zelfs voor de veel snellere multihulls.

Het weer is bepalend voor het record. En dus vertrok de gigacat afgelopen maandag al van haar thuisbasis Lorient in Frankrijk om op zee de juiste wind af te wachten. Een uur voor de start op woensdag ontdekte de crew echter ernstige mankementen aan de mast. De boot week uit naar Plymouth. Het cruciale reserveonderdeel voor de mast kreeg MacArthur aangereikt door haar concurrente Tracy Edwards, die zich met een all women crew ook aan het voorbereiden is op de Jules Verne Trophy. ,,Dit tekent het respect dat oceaanzeilers voor elkaar hebben, verklaarde Edwards haar collegiale gebaar. ,,Op het water zijn we rivalen, in zon situatie helpen we elkaar.''

MacArthur vaart met haar team tegen de klok. Toch zal ze ook de jager zijn. Twee weken geleden is de Franse zeilheld Olivier de Kersauson met een trimaran (drie rompen, red.) ook vertrokken om de Jules Verne Trophy terug te veroveren op Peyron. De Kersauson ligt twee dagen voor op het schema van zijn landgenoot. Die voorsprong zal hem van pas komen nu hij sinds vanochtend de hete adem van de gedreven MacArthur in zijn nek voelt.

    • Florence van Berckel