Schrijfster Claire Tomalin wint Whitbreadprijs

De Britse Whitbreadprijs voor literatuur is gisteren toegekend aan de Londense schrijfster Claire Tomalin voor The Unequalled Self, haar biografie van Samuel Pepys, de zeventiende-eeuwse ambtenaar, vrouwenversierder en dagboekschrijver.

De Whitbread, met een prijzengeld van 30.000 pond (48.000 euro), concurreert al 32 jaar met de Booker Prize om de hoogste status. Tomalin (69) versloeg haar echtgenoot, roman- en toneelschrijver Michael Frayn (69), die voor dezelfde prijs was genomineerd voor zijn roman Spies. Beide favorieten voerden al weken een double-act op door bij elke gelegenheid te verklaren dat hun eigen boek de prijs absoluut niet verdiende, maar dat van de ander.

Pepys (1633-1703) was een hoge ambtenaar en bestuurder van de Engelse marine tijdens de zeeoorlogen met de Nederlandse Republiek. Negen jaar (van 1660 tot 1669) hield hij een gedetailleerd dagboek bij, dat nog steeds geldt als een van de beste historische bronnen van de Restauration, toen Engeland na de periode-Cromwell in Karel II weer een koning had. Pepys was getuige van historische gebeurtenissen zoals de grote brand van Londen (1666), die ook een einde maakte aan de pestuitbraak waarbij een kwart van de 94.000 inwoners een jaar eerder omkwam. Aan Pepys danken we beschrijvingen van Shakespeare-uitvoeringen (,,het meest smakeloze en ridicule stuk dat ik ooit zag') en over zijn liefdesavonturen schreef hij in code, die pas 150 jaar later ontraadseld werd. Ook zat hij zes weken gevangen in de Tower, op verdenking van medeplichtigheid aan een paaps complot tegen de koning. In The Unequalled Self probeert Tomalin ook Pepys' leven buiten de dagboekperiode in kaart te brengen.

De Whitbreadprijs wordt traditioneel in stappen toegekend. De jury kiest eerst de beste boeken in vijf categorieën: romans, biografieën, debuten, poëzie en kinderboeken. De laatste drie categorieën werden gewonnen door respectievelijk Norman Lebrecht voor zijn roman The Song of Names, Paul Farley voor zijn bundel The Ice Age en door Hilary McKay met Saffy's Angel.

Vorig jaar mochten kinderboeken voor het eerst meedingen naar de hoofdprijs. Die werd toen gewonnen door Philip Pullman voor zijn trilogie His Dark Material.