Oude Agassi is fitter en gretiger dan ooit

Tennisser Andre Agassi (32) schreef gisteren voor de vierde keer de Australian Open op zijn naam door Rainer Schüttler als een recreant weg te zetten.

Het duurde even voor het antwoord kwam. Bescheidenheid siert immers de mens. Maar gevraagd of hij zich een betere speler waande dan voorheen, kon Andre Agassi het uiteindelijk niet ontkennen toen hij donderdag na het bereiken van de finale van de Australian Open oog in oog stond met oud-collega en tv-commentator John McEnroe: ,,Ik ben sterker en sneller, en met zeventien jaar ervaring in m'n achterzak is mijn antwoord dus `ja'.''

Daarmee zei Agassi in feite slechts wat velen al met eigen ogen hadden geconstateerd: in zijn vijftigste grandslamtoernooi oogde de inmiddels 32-jarige Amerikaan de afgelopen twee weken scherper en fitter dan ooit tevoren. Zijn tegenstanders ondervonden de afgelopen weken in Melbourne één voor één dat de jaren maar geen vat krijgen op de veteraan. Gisteren was het de beurt aan Rainer Schüttler. De Duitser werd als een recreant afgeserveerd door de tennisser met het goddelijke repertoire aan slagen: 6-2, 6-2 en 6-1.

Maar Agassi maakte dan ook niet de fout die Marat Safin vorig jaar maakte, toen de naïeve Rus in de nacht voorafgaand aan de finale iets te uitbundig zijn verjaardag had ingeluid en zich een paar uur later verslikte in het degelijke spel van Thomas Johansson.

Na de gratis tennisles van de meedogenloze meester uit Las Vegas deelt Schüttler de twijfelachtige eer op gelijke hoogte te zijn gekomen met Jim Willard, de Australiër die in 1926 eveneens slechts vijf games won in zijn finale tegen landgenoot John Hawkes. Zich schamen voor die `prestatie' deed de 26-jarige Duitser niet, want de tot gisteren nummer 36 van de wereld had tegenover een Agassi gestaan ,,die domweg te goed was en mij geen kans gaf om in mijn spel te komen''.

Gisteren onderstreepte hij zonder enige illusie naar de Rod Laver Arena te zijn gekomen. Na een bliksemstart van Agassi (acht punten op rij) mocht Schüttler zijn eerste punt bejubelen. Hij deed dat door de handen in de lucht te gooien. Met dat potsierlijke gebaar gaf Duitslands eerste finalist sinds Boris Becker (1996) zich in feite gewonnen.

Had hij gisteren geen kind aan Schüttler, aan zijn echtgenote Steffi Graf (33) heeft Agassi de komende weken zijn handen vol, beweerde hij naderhand tot grote hilariteit in de stampvolle perskamer. Een verloren en uit de hand gelopen weddenschap de winnares van 22 grandslamtitels meende vooraf dat haar man niet zou zegevieren in Melbourne verplicht Fraulein Forehand tot een liefdesduet in het gemengddubbel met Agassi, over vier maanden op het gravel van Roland Garros. Maar de vier jaar geleden afgezwaaide Duitse heeft weinig trek in een rentree, vertelde Agassi. ,,Ik zal stevig op haar in moeten praten, en dan nog is het de vraag of ze toestemt.''

Gold het statige centre court van Wimbledon jarenlang als de huiskamer van zevenvoudig kampioen Pete Sampras (31), van diens landgenoot Agassi kan in Melbourne hetzelfde worden gezegd. Drie keer eerder (1995, 2000 en 2001) stond de voormalige nummer één van de wereld in de finale van het eerste grandslam van het jaar en evenzovaak mocht hij The Norman Brookes Challenge Cup in ontvangst nemen. Gisteren was het opnieuw raak en enigszins beschroomd herhaalde de winnaar na afloop wat hij al drie keer eerder had opgebiecht: ,,Ik had hier veel eerder naartoe moeten komen.''

Pas in 1995, negen jaar na zijn debuut als prof, zette Agassi zijn bezwaren (te vroeg in het seizoen, te korte voorbereiding) opzij en deed hij voor het eerst mee in Australië. Prompt won hij. Zijn spel, met dodelijke returns en precisie geslagen groundstrokes vanaf de baseline, is dan ook geschapen voor het rebound ace (rubber op een laagje beton) van Melbourne Park, erkende Agassi vorige week al. Op een voor hem ideale hoogte stuiten de ballen op, waarna hij ze met een razendsnelle swing en een verbluffende efficiëntie `terugveegt' over het net.

De op twee na oudste deelnemer op Melbourne Park had een opdracht te volbrengen. Een achtste grandslamzege zou hem op gelijke hoogte brengen met gewezen grootheden als Jimmy Connors, Ken Muscles Rosewall, Fred Perry en Ivan Lendl. ,,Hoe ouder ik word, hoe groter het besef dat ik niet meer zoveel kansen zal krijgen en dus hoe specialer die momenten worden'', vertelde Agassi donderdag na zijn routineklus tegen generatiegenoot Wayne Ferreira (31).

Het geheim van zijn opmerkelijke triomftocht schuilt in ,,een ouderwets gedegen voorbereiding'', vertelde de tennisser, die over drie maanden zijn 33ste verjaardag viert. Terwijl het gros van zijn collega's medio november uitgebreid op vakantie ging, stond Agassi twee weken na de Masters Cup in Shanghai al weer in het krachthonk aan de gewichten te trekken en draaide hij zijn rondjes op de atletiekbaan. ,,Hoe verleidelijk het ook is om tegen het einde van het jaar achterover te gaan leunen, op mijn leeftijd kan ik mij dat niet veroorloven.''

Agassi heeft zijn lichaam de laatste jaren als een sieraad gekoesterd. Vorig jaar speelde hij `slechts' zestien toernooien. In zijn dankwoord bracht hij gisteren maar weer eens een ode aan zijn conditietrainer, fitnessgoeroe Gil Reyes.

Uitbundig prees Agassi ook zijn coach, de vorig jaar door Lleyton Hewitt afgedankte Darren Cahill. Op een moment dat The Rock zelf vreesde voor het einde van zijn carrière wegens een onwillige rechterpols, hielp de Australiër hem over het dode punt heen. Sterker: ,,Darren heeft mij weer helemaal op het juiste spoor gezet. Hij kwam op het juiste moment en gaf mij het vertrouwen waaraan het ontbrak.''

VROUWENFINALE: pagina 16