Verkoop UMTS-licenties moet mogen

Nu Frankrijk naar verluidt wetgeving voorbereidt om mobiele-telefoniebedrijven in staat te stellen hun UMTS-licenties te verkopen, zullen de Duitsers wel jaloers over de grens kijken. Net als Spanje, waar de handel in licenties al is toegestaan, en Groot-Brittannië, waar soortgelijke wetgeving bij het parlement is ingediend, is Frankrijk geen land waar de overdracht van UMTS-licenties een urgente kwestie is. Het is waarschijnlijk Europa's makkelijkste markt om op te concurreren, met een voortdurende sterke groei en slechts drie spelers, die zeker geen behoefte heeft aan consolidatie. Duitsland kent daarentegen twee licenties die bij gebrek aan goede regels kwakkelen.

Zowel Quam, de joint venture van het Finse Sonera en het Spaanse Telefónica, als Mobilcom, de voormalige partner van France Telecom, hebben besloten hun UMTS-plannen op te geven en zouden hun licenties graag verkopen. Die hoeven niet veel te kosten, omdat hun waarde al tot nul is afgeschreven – wat pijnlijk genoeg is voor de moederbedrijven die bijna 8,5 miljard euro ter beschikking hebben gesteld om ze te kopen.

Toch is er geen kandidaat-koper, zoals Mobilcom afgelopen woensdag toegaf. Omdat de concurrentie te groot is, zien alleen bestaande licentiehouders momenteel enige economische waarde in een Duitse UMTS-licentie. Maar dat zijn precies degenen die geen bod mogen uitbrengen, omdat geen enkele aanbieder volgens de huidige wet meer dan één licentie mag bezitten.Waarom zouden er dan cadeautjes worden uitgedeeld aan de crediteuren van Quam en Mobilcom?

De twee bedrijven zijn niet de enige die lijden onder deze halsstarrigheid. Een verdere samenwerking tussen KPN's dochterbedrijf E-Plus en het Duitse filiaal van O2 wordt ook bemoeilijkt door de vermoedelijke noodzaak een van de twee UMTS-licenties op te geven. In Nederland worden de pogingen van O2 om zijn activiteiten te verkopen belemmerd door een soortgelijke patstelling. De Nederlandse markt voor mobiele telefonie is nog drukker bezet dan de Duitse, met vijf actieve marktpartijen.

Europa laat het merkwaardige beeld zien van telecomtoezichthouders die bereid zijn verstandige veranderingen van de regels door te voeren waar die niet nodig zijn, en die dat weigeren waar ze wel nodig zijn. Wat hun motieven ook mogen zijn, de bewering van de weigeraars dat ze de concurrentie overeind helpen houden, mist iedere grond. De enige die echt profijt hebben bij een uitstel van consolidatie zijn dominante marktpartijen als T-Mobile, Vodafone en KPN.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.

    • Paul Raynes