STROMLO AFGEBRAND

De bosbranden die de omgeving van de Australische hoofdstad Canberra teisteren hebben afgelopen weekend het historische Mount Stromlo-observatorium verwoest. Alle vijf de telescopen, waaronder de 1,3 meter Great Melbourne Telescope uit 1868, vielen ten prooi aan de vlammen. Ook werkruimten, stafverblijven en het hoofdgebouw (met een koepel uit 1924) gingen verloren. De verraste medewerkers kregen maar twintig minuten om via de enige weg naar de Australische hoofdstad een goed heenkomen te zoeken. Niemand raakte gewond. Geschatte schade: minstens twintig miljoen euro.

Cultuurhistorisch én wetenschappelijk is de ramp enorm. De Melbourne-telescoop was tien jaar geleden nog opgeknapt en verbeterd. Onlangs droeg hij bij aan de ontdekking van HE0107-5240, met zo'n veertien miljard jaar de oudste ster in onze Melkweg. Voor de astronomie heeft het afbranden van de Stromlo-telescopen en apparatuur grote gevolgen. Een recent gestart project om een digitale kaart van de zuidelijke sterrenhemel te maken is voorlopig van de baan. Ook een vijf miljoen euro dure spectrograaf, in de werkplaats van Mount Stromlo gebouwd voor de Gemini-telescoop op Hawaii en gereed voor verscheping, ging jammerlijk bij de brand verloren.

Twee gebouwen voor medewerkers, waar recente computerdata werden bewaard, en het bezoekerscentrum van het observatorium zijn gespaard gebleven. Het zoeken naar fondsen om Mount Stromly in volle glorie te herbouwen is inmiddels van start gegaan.

    • Dirk van Delft