SLECHTE SFEER

Te weinig wetenschap voor te veel geld. De Columbia University trekt zich terug uit het Biosphere 2-project. Het beroemde kassencomplex in de woestijn van Arizona, waarin wetenschappers onder gecontroleerde omstandigheden klimaatexperimenten kunnen uitvoeren, is voor de New Yorkse universiteit de investering niet waard, meldt The New York Times van 22 januari. Columbia University heeft sinds 1996 een onderzoeks- en onderwijscontract met het op een na grootste ecologielaboratorium ter wereld (alleen Biosphere 1, de aarde zelf, is groter) en heeft er sinsdien bijna 30 miljoen dollar in gestoken. Het contract loopt nog tot 2010, maar de universiteit wil er nu vanaf.

Twee review-commissies (een groep deskundigen van de Columbia University en een onafhankelijke groep) die Biosphere 2 vorig jaar bezochten, concludeerden allebei dat de kwaliteit van het onderzoek nieuwe investeringen niet rechtvaardigt. Een delegatie van het Amerikaanse Department of Energy, dat de faciliteit deze maand bezocht, was eveneens `niet onder de indruk'.

Biosphere 2 was eerder door Columbia ondergebracht in het multidisciplinaire Earth Institute. Maar de nieuwe directeur daarvan, Jeffrey Sachs, een econoom, zou weinig op hebben met fundamenteel biologisch onderzoek. Zijn interesse ligt meer op het snijvlak van commercie en milieubehoud. Hoewel de universiteit zijn bezuinigingsplannen nog niet officieel heeft bekendgemaakt, is er al wel een vacaturestop voor docenten in Biosphere 2 afgekondigd.

Het kassencomplex is nog altijd eigendom van de Texaanse miljairdair Edward Bass, die in 1991 ook het initiatief tot de bouw nam en er meer dan 200 miljoen dollar in geïnvesteerd heeft. Na opstartproblemen met ruziënde `bionauten' en giftige gassen in de kassen ging men de samenwerking met Cornell aan om het onderzoek wetenschappelijk te stroomlijnen. Maar nu ligt het megaproject weer in de etalage. Martin Bowen, financieel directeur van Bass' ondernemingen, is somber: het nieuws dat Columbia University zich terugtrekt heeft het project op voorhand ``devalued''.

    • Sander Voormolen