Oerdegelijke Schüttler in eindstrijd

In een wedstrijd die vooraf al tot een Survival of the Fittest was bestempeld, bewees Andy Roddick vandaag onvoldoende hersteld te zijn van zijn zenuwslopende uitputtingsslag, twee dagen eerder tegen Younes El Aynaoui. Ondanks zijn verwoestende opslag bleef de 20-jarige Amerikaan in de halve finales van de Australian Open het antwoord schuldig op het oerdegelijke maar tegelijkertijd geniepige spel van de Duitser die heel stilletjes naar de halve eindstrijd was geslopen, Rainer Schüttler: 7-5, 2-6, 6-3 en 6-3.

Zeven jaar nadat de laatste Duitser (Boris Becker) in Melbourne doordrong tot de finale (en won), mag de 26-jarige sluipmoordenaar uit Korbach overmorgen proberen zijn zes jaar oudere tegenstander Andre Agassi van diens achtste grandslamzege af te houden. Het lijkt, gelet op de weergaloze vorm waarin de routinier uit Las Vegas momenteel steekt, een weinig benijdenswaardige opdracht voor de huidige nummer 36 van de wereld in zijn allereerste grandslamfinale. ,,Maar ik voel geen druk, want ik heb niets te verliezen'', verklaarde hij vandaag meteen na afloop voor de tv-camera's. ,,Je moet dromen hebben, want anders wordt het leven saai.''

Schüttler heeft dit toernooi bovendien al meerdere bergen beklommen én overwonnen. Al gold vandaag hetzelfde voor zijn tegenstander. In de vierde ronde waande Roddick zich tegen Mikhail Joezny al in het vliegtuig op de weg terug naar de Verenigde Staten, toen hij alsnog de geest kreeg en de Russische Davis-Cupheld uiteindelijk tot overgave dwong na vijf slopende sets in de moordende hitte. ,,Ik vroeg me halverwege de partij al af hoe laat het vliegtuig zou gaan'', erkende de derdejaars professional na afloop tot grote hilariteit.

Woensdag doorstond Roddick het bombardement van El Aynaoui en overleefde hij een matchpoint in de vijfde en beslissende set die uiteindelijk maar liefst twee uur en 23 minuten in beslag zou nemen. Pas vele uren later, toen de adrenaline in zijn lichaam was uitgeraasd, besefte hij wat hem eerder die nacht was overkomen, zo vertelde hij de dag erop. ,,Al kan ik het nog steeds niet geloven.''

Zijn heroïsche zege op Big El, de bijnaam die de Marokkaan verdiende met zijn sensationele zege in de vierde ronde op de Australische favoriet Hewitt, heeft Roddick nu reeds de publieksprijs bezorgd. Die aanmoediging kan het lefgozertje uit Omaha, Nebraska, goed gebruiken. Want ook al won hij tot dusverre al vijf ATP-toernooien, in eigen land stond hij tot deze week vooral bekend als een licht ontvlambare hardhitter die woekerde met zijn onmiskenbare talenten.

Terwijl Roddick, met dank vooral aan zijn marathonpartij tegen El Aynaoui, voor zijn aanloop naar de halve finales in totaal 13 uur en 55 minuten nodig had, bracht zijn tegenstander slechts een fractie daarvan (7 uur en 53 minuten) door op de baan om zijn eerste halve eindstrijd van een grandslamtoernooi veilig te stellen. Met verbijstering nam Roddick in de nacht van woensdag op donderdag kennis van die fysieke voorsprong. Tegen beter weten in wellicht klampte hij zich vast aan de gedachte dat zijn zege op El Aynaoui onvermoede krachten in hem had losgemaakt.

In de voorbeschouwingen van de Engelstalige pers was de woordspeling de afgelopen twee dagen snel gemaakt: Marathon man Roddick facing Schuettler test, in een verwijzing naar de conditieproef die in sportkringen de shuttletest heet. Een uithoudingsproef werd het ook en op punten verloor Roddick de strijd van de solide Duitser, die in de tweede ronde Richard Krajicek versloeg en ook toen al indruk maakte met zijn zo nu en dan verbluffende snelheid en rappe voetenwerk. Zelf verklaarde hij die gave door te wijzen op zijn niet-alledaagse voorbereiding: hij riep in de aanloop naar de Australian Open de hulp in van een taekwondotrainer.

Andermaal bewees Schüttler vandaag een completere tennisser te zijn dan de grijze muis waar velen hem tot een paar dagen geleden nog voor hielden. Met bekeken dropshots vlak achter het net lokte hij Roddick regelmatig naar het net, om vervolgens met een al even uitgekookte passeerslag optimaal te profiteren van de ontstane ruimte. Die strategie leidde in de eerste set tot winst. In het derde en vierde bedrijf werd Schüttler vooral geholpen door de vermoeidheid die gaandeweg steeds meer vat kreeg op zijn opponent, en zich vertaalde in onnodige fouten.

In de wegens de drukkende warmte afgesloten Rod Laver Arena trad Roddick vandaag aan met een ingepakte rechterpols, een gevolg van zijn val in het duel met El Aynaoui. Vooraf bestond in het Amerikaanse kamp de vrees dat het gekwetste gewricht hem vandaag wellicht op zou kunnen breken. Maar die angst bleek ongegrond. Roddick verbeet de pijn. Zijn vernietigende opslagen bereikten ouderwetse snelheden, met uitschieters van rond de 220 kilometer per uur. Die konden Schüttler echter niet vermurwen, zoals hij acht dagen geleden ook al niet onder de indruk was van het zij het haperende serveergeweld van Krajicek.