Nokia moet hoger dividend uitkeren

Nokia is aan het bezwijken voor de harde werkelijkheid van de markt voor consumentenproducten. De gemiddelde verkoopprijs van zijn mobiele telefoons daalde in het vierde kwartaal met ten minste 12,5 procent op jaarbasis. De nieuwe toestellen met kleurenschermen, die geschikt zijn voor snelle datatransmissie, hebben de neergang niet kunnen stuiten. Die heeft eerder aan snelheid gewonnen. De concurrentie uit Azië wordt alleen maar sterker.

Toch heeft Nokia de klap bewonderenswaardig opgevangen. Het Finse concern heeft marktaandeel gewonnen, de productie naar lagelonenlanden verplaatst, onderdelenleveranciers door de mangel gehaald en de operationele kosten verlaagd. Maar de rek is er nu wel uit. Het huidige marktaandeel van 39 procent lijkt het hoogst haalbare. De bruto winstmarge stabiliseert zich rond de 38 procent. Hetzelfde geldt voor de onderzoeks- en ontwikkelingskosten van het concern – op een niveau van net iets minder dan 10 procent van de omzet – hoewel het bestuur zegt dat ze bij de divisie voor mobiele toestellen stijgen. Nokia had een winst op zijn beleggingen nodig om de winstverwachtingen van analisten te overtreffen. En de mistige vooruitzichten voor het eerste kwartaal van dit jaar weerspiegelen de risico's van dalende verkoopprijzen.

Topman Jorma Ollila verwacht dat die prijzen dit kwartaal de bodem zullen bereiken. Maar hij heeft de neiging zijn voorspellingen in de loop van het jaar naar beneden bij te stellen. Nu de volumegroei waarschijnlijk bescheiden zal zijn, is het niet ondenkbaar dat de winst van Nokia in 2003 zal dalen. Als dat gebeurt, worden de aandelen momenteel verhandeld op een niveau van ten minste 18 maal de toekomstige winst.

Nokia is geen groeifonds meer, maar wel een geldmagneet: het afgelopen kwartaal steeg de hoeveelheid geld in kas naar een bedrag van 8,8 miljard euro. De jaarlijkse dividenduitkering van Nokia – in 2003 wordt een uitkering van 1,4 miljard euro voorgesteld – zal daar nauwelijks inbreuk op maken. Het bestuur verwacht daarom dat er na de aandeelhoudersvergadering in maart aandelen teruggekocht zullen worden.

Op de korte termijn zou dat de winst per aandeel enorm verhogen. Dat zou goed nieuws zijn voor de optiebezitters en slecht nieuws voor degenen die op een koersdaling speculeren. Maar wat gebeurt er als het bestuur uiteindelijk alleen maar overgewaardeerde aandelen terugkoopt? Dan zou Nokia's gevoeligheid voor verslechterende marktomstandigheden toenemen. Gewone aandeelhouders ontvangen waarschijnlijk liever een speciaal dividend, zeker als daarop minder belasting wordt geheven.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.