Vliegende dinosaurus ontdekt

Chinese paleontologen hebben in de noordoostelijke Chinese provincie Liaoning fossielen van een nieuw soort dinosaurus gevonden met vier vleugels. Zowel de voor- als achterpoten zijn getooid met lange penveren. De onderzoekers, die hun vondst vandaag publiceren in het Britse wetenschappelijke tijdschrift Nature, beschrijven de viervleugelige dinosaurus als de nieuwe soort Microraptor gui.

Het dier leefde 330 miljoen jaar geleden en is 77 centimeter lang. De soort behoort tot de dromaeosauriërs, kleine vierpotige dinosauriërs waarvan al vaker is vastgesteld dat zij soms een lichaamsbedekking hebben van dons of veren.

In de loop van de evolutie ontwikkelden de dromaeosauriërs eerst donsachtige veertjes (vermoedelijk als isolatie) en vervolgens veerachtige structuren. Hoewel de `missing link' nog niet gevonden is, accepteren de meeste geleerden nu dat deze dieren de voorlopers moeten zijn geweest van de moderne vogels.

Hoe de vogelvoorouders hebben leren vliegen, is nog altijd een punt van discussie. De ene partij zegt dat de dieren vanuit het rennen en vleugelklappen het luchtruim kozen, de andere houdt het erop dat zij het vliegen onder de knie kregen nadat zij eerst in glijvlucht uit de bomen sprongen. De Chinese paleontologen zien in hun nieuwe vondst sterke aanwijzingen voor die laatste theorie. Het moet voor Microraptor gui onhandig zijn geweest om te rennen met vleugels aan zijn poten, terwijl de vier vleugels zijn zweefvermogen heel groot maakten.

De Chinese onderzoekers kochten de fossielen van lokale boeren. Ze controleerden met röntgenscans en microscopische analyse of de fossielen niet vervalst waren. Er bleken per abuis verkeerde stukjes steen aan het fossiel te zijn geplakt.

Eerder ontstond grote opschudding toen een gekocht fossiel van een vogelvoorloper een compositie bleek van moedwillig aan elkaar gelijmde fossielen. Het werd daardoor aanvankelijk, en onterecht, gezien als de `missing link' tussen dino's en vogels.