België maakt nederige knieval voor Williams-zusjes

Het leek te mooi om waar te zijn en nog voor de gedachte goed en wel kon bezinken, was ze al weer vervlogen. Stilletjes koesterde België vandaag de hoop om een bres te slaan het tennisbolwerk van de twee koninginnen van het vrouwentennis, Venus en Serena Williams. Het mocht niet zo zijn. Zaterdag staan niet Kim Clijsters en Justine Henin-Hardenne, maar net als bij de drie voorgaande grandslamtoernooien de Amerikaanse tenniszusjes tegenover elkaar in de finale van de Australian Open.

Dat mag vooral Kim Clijsters, de jongste van de twee Belgische tennissters, zichzelf aanrekenen. In plaats van door te drukken op het cruciale moment en het geklungel van Serena Williams af te straffen, vergat de 19-jarige Vlaamse vandaag in haar halve finale de trekker over te halen: 4-6, 6-3 en 7-5. Twee matchpoints, bij een 5-2 stand in de derde en beslissende set, bleken niet besteed aan de Belgische sportvrouw van het jaar (2002), die zichzelf daarmee ontmaskerde als een ouderwetse choker: een sporter die verkrampt in het zicht van de overwinning.

Zelf veegde Clijsters die conclusie naderhand resoluut van tafel. ,,Ik kan mijzelf niets verwijten, want ik heb een goede match gespeeld.'' Dat was de Kim Clijsters zoals de Belgen haar kennen: blijmoedig tot in het oneindige, voorzien van een ontwapenende glimlach die op haar gezicht gebeiteld is, van 's ochtends vroeg tot 's avonds laat. Winst of verlies Kimmeke uit Bree blijft lachen. Of, zoals ze het vandaag zelf zei: ,,Ik zie het liever van de positieve kant.''

Haar opgeruimde karakter is haar kracht, maar tevens haar zwakte, zo bleek vandaag. Want met haar onnodige nederlaag zaaide Clijsters vooral twijfel over haar mentale weerbaarheid. Niet voor niets voelde haar coach, Marc Dehous, de bui al hangen op het moment dat zijn pupil beide matchpoints onbenut liet, zoals hij naderhand erkende: ,,Toen had ik mijn twijfels.''

Terecht, zo bleek, want in sneltreinvaart gaf Clijsters vervolgens haar comfortabel ogende voorsprong (5-2) uit handen, om amper twintig minuten later tot de verbijsterende slotsom te komen dat ze Williams in het zadel had geholpen op weg naar een vierde Sister Act op rij. Illustratief voor de onmacht van de Belgische waren de twee dubbele fouten waarmee ze bij de stand 5-4 in haar voordeel haar servicebeurt begon, en die de inleiding vormden voor haar een dramatische knieval.

,,Ik heb geen moment aan verliezen gedacht'', beweerde Williams na afloop en in haar stem weerklonk geen spoor van twijfel. Dan was de winnares van de laatste drie grandslamtoernooien (Roland Garros, Wimbledon en US Open) vandaag vermoedelijk de enige in de Rod Laver Arena. Opvallend veel onnodige fouten (65) maakte Williams immers, en dat was mede de verdienste van haar opponente. Des te frustrerender was de uitkomst van het duel, waarin Clijsters in de eerste set nog een bewonderenswaardige veerkracht aan de dag had gelegd door een break meteen ongedaan te maken. Die vastberadenheid liet haar gaandeweg de partij in de steek. ,,Zij (Serena, red.) speelde in de slotfase veel agressiever dan ik'', moest Clijsters erkennen.

Dat constateerde ook het overwegend Australische publiek dat vandaag onvoorwaardelijk de zijde koos van underdog Clijsters. Sinds haar relatie met 's lands beste tennisser, de maandag uitgeschakelde toernooifavoriet Lleyton Hewitt, geldt de nummer vier van de wereld al enige tijd als een halve Australische. Opgejaagd door de Belgische belastingdienst overweegt Aussie Kim bovendien om voorgoed uit te wijken naar haar tweede vaderland en binnenkort een Australisch paspoort aan te vragen. Het verklaarde de hartstochtelijke toejuichingen vanaf de tribunes, al liet (een deel van) het publiek zich van zijn slechtste kant zien door Williams na afloop uit te fluiten.

De enige oppositie die de pas 21-jarige Amerikaanse werkelijk hoeft te vrezen is die van haar één jaar oudere zus, met wie zij vandaag ook de finale van het dubbelspel bereikte. Door Henin eerder op de dag met opvallend gemak (6-2 en 6-2 in minder dan vijf kwartier) opzij te zetten, hield de 22-jarige Venus zich aan de onderlinge afspraak dat ook de finale van het eerste grandslam van het jaar een familiereünie zou moeten worden.

Henin had zich voorgenomen het volgende hoofdstuk in het Williams-tweeluik te verstoren, maar de Waalse met de swingende backhand fungeerde vandaag slechts als decorstuk. Na haar zwaarbevochten overwinning (7-5, 5-7 en 9-7) van afgelopen zondag op de voormalig Australian Open-winnares Lindsay Davenport maakte Henin zichzelf nog wijs een serieuze kans te maken tegen de nummer twee van de wereld. ,,Dit was de krankzinnigste match van mijn leven, maar nu geloof ik dat ik deze Australian Open kan winnen'', sprak de nummer vijf van de plaatsingslijst op geestdriftige toon.

Maar ook hier bleek de wens de vader van de gedachte. Vernietigend in zijn oordeel was na afloop dan ook haar coach, Carlos Rodrigues. ,,Justine was bang voor Venus en die angst zat vandaag in haar hoofd'', mopperde de Argentijn, die ook al niet te spreken was over de tactiek van zijn pupil. ,,Ze heeft zich niet aan de opdrachten gehouden.'' Aanvallen op Williams' tweede service en naar het net stormen op de eigen eerste opslag was de strategie die Rodrigues haar vooraf influisterde. Henin deed geen van beide en bezegelde daarmee haar eigen lot.

    • Mark Hoogstad