Microsoft kan Linux niet meer negeren

Het LinuxWorld-congres, dat deze week in New York wordt gehouden, weerspiegelt het relatieve succes van deze Windows-concurrent. Microsoft `kan de doorbraak van Linux onmogelijk negeren'.

Besturingssysteem Linux voor computers wordt allang niet meer alleen gebruikt, begrepen en verafgood door de harde kern van softwareprogrammeurs. Ruim tien jaar nadat Linus Thorvalds zijn nieuwe rechtenvrije systeem bij wijze van hobbyproject de wereld instuurde, is Linux mainstream geworden. Het beste bewijs is WalMart, het mega-warenhuis, dat tegenwoordig een Linux personal computer aanbiedt voor 250 dollar.

Die wijdverbreide acceptatie van Linux kun je ook zien bij LinuxWorld, het congres dat deze week voor de vierde keer wordt gehouden, ditmaal in New York. Naar verwachting zullen 17.000 mensen afkomen op het congres om de nieuwe Linux-toepassingen van zo'n 150 bedrijven te bekijken. Hewlett Packard, IBM, Computer Associates, Oracle, Sun, AMD en Intel hebben er niet alleen een stand, maar behoren tot de grootste sponsors van het congres.

,,De vraag is niet meer: kan Linux meedraaien, de vraag is, welke grote softwareproducent maakt het meeste en beste gebruik van Linux?'', zegt Jason Perlow, redacteur van Linux Magazine, die de open source beweging van het begin heeft gevolgd. ,,Het is een pissing match geworden tussen de grote jongens.''

Zowel HP als IBM en Oracle doet zijn uiterste best om deze kwestie in ieder geval in de perceptie van de congresgangers in zijn voordeel te beslissen: IBM heeft vrachtwagens met Tux, de bekende Linux-penguin, rondrijden door de stad met de tekst: Penguin Power. Volgens Perlow is HP uiterst agressief in het benaderen van de vakpers en de programmeer-gemeenschap met hun Linux-producten. En Oracle, de business softwarefabrikant, adverteert al maanden in de landelijke media met een kostenvergelijking tussen Oracle op Linux en Windows. Alle bieden op LinuxWorld nieuwe Linux-productlijnen aan op het gebied van de zakelijke software, het databeheer en de dienstverlening.

Het barsten van de internetzeepbel heeft een heleboel kleine Linux-bedrijven de das omgedaan. Het laatste slachtoffer is Mandrake, een Linux-producent die onlangs in Frankrijk faillissement aanvroeg.

Ook LinuxWorld dreigde na twee edities ten onder te gaan, maar vorig jaar, in San Francisco, nam de belangstelling weer toe. ,,Het economische tij maakt dat bedrijven kritischer naar hun IT-uitgaven kijken, en dan is Linux een aantrekkelijk alternatief'', zegt analist Thomas Berquist van Goldman Sachs.

Gegeven het feit dat Linux open code is, en dus gratis kan worden gedownload van internet, wie profiteert er dan van zijn verdere verspreiding? Volgens Berquist zijn dat vooral de softwareproducenten die Linux als basis nemen. Red Hat, de Amerikaanse Linux-distributeur van het eerste uur, ziet de analist vooral als een dienstverlenend bedrijf. Deze ontwikkeling betekent trouwens vooral een bedreiging voor Unix, het aloude systeem waaruit Linux is voortgekomen, en niet zozeer voor Microsoft Windows. Solaris, een product van Sun Microsystems dat op Unix draait, heeft nu bijvoorbeeld nog een groot deel van de data center-markt in handen, maar dat zou wel eens kunnen veranderen als meer bedrijven kiezen voor de veel goedkopere, door Intel en IBM gesteunde Linux-variant.

,,Microsoft hoeft zich nog geen grote zorgen te maken over Linux omdat de meeste migratie geschiedt van Unix naar Linux '', zegt Al Gillen van IDC, dat economisch onderzoek doet naar bedrijfstechnologie. Toch mikt Microsoft met zijn internetstrategie (.Net) ook op de markt van Unix – en daarmee op die van Linux.

Volgens IDC draaide in 2001 wereldwijd slechts 2,4 procent van de computers op Linux. Toch is de verwachting dat Linux in de komende jaren de standaard wordt voor bepaalde toepassingen, zoals webservers en e-commerce, en wellicht ook voor de besturing van kleine apparaten, zoals mobieltjes.

,,De grote drempel voor verdere verspreiding van Linux is dienstverlening'', aldus Gillen. ,,Er zijn te weinig Linux-systeembeheerders, en ze zijn relatief duur.'' Vooral hierom kwam IDC in december met een opmerkelijke studie waaruit bleek dat Windows een goedkoper besturingssysteem is dan Linux. ,,De aanschaf van de software is slechts een fractie van de kosten'', verklaart Gillen. ,,Linux vereist nog allerlei andere software, en diensten, die tezamen duurder zijn dan een alles-in-een pakket van Windows.''

In de VS zijn de afgelopen jaren niettemin enkele grote bedrijven overgeschakeld naar Linux. Zakenbank Morgan Stanley was een van de eerste, daarna volgde E-trade, en nu zijn Credit Suisse First Boston, Merrill Lynch en UBS Warburg Linux aan het testen. Financiële instellingen houden van Linux, omdat het stabiel is, veilig en meer rekencapaciteit heeft.

Microsoft schittert niet door afwezigheid op LinuxWorld: de grootste softwarefabrikant ter wereld heeft ook een standje. ,,Microsoft houdt vast aan het idee van het besturingssysteem als intellectueel eigendom'', zegt Berquist. ,,Maar de doorbraak van Linux kan het bedrijf onmogelijk negeren.''

    • Viktor Frölke