Citigroup optimistisch

Onder bankiers heeft subtiliteit nooit in hoog aanzien gestaan. Ondanks de daling van de nettowinst van Citigroup met 37 procent in het vierde kwartaal zegt topman Sandy Weill dat het winstpotentieel van 's werelds grootste bank en verzekeraar nog nooit zo groot is geweest.

Het is niet moeilijk te begrijpen waarom Weill deze gelegenheid aangrijpt om het Amerikaanse conglomeraat in financiële diensten omhoog te praten. De winst over het vierde kwartaal, die kelderde naar 2,43 miljard dollar, werd weliswaar geteisterd door bijzondere lasten in verband met de regeling die Citigroup met de Newyorkse officier van justitie Eliot Spitzer heeft getroffen en in verband met rechtszaken rond Enron. Maar op jaarbasis steeg de nettowinst van het concern nog steeds met 8 procent.

Voor Weill vormt dat een bewijs van de kracht van het type bank en verzekeraar dat Citigroup belichaamt, waarbij zes van de negen divisies recordprestaties leverden. Als Citigroup daar blijkbaar zelfs toe in staat is als het klimaat tegenzit, dan moet het boeken van een goed resultaat dit jaar helemaal kinderspel zijn. Vandaar de belofte van een groei van de winst met dubbele cijfers in 2003, en van toonaangevende rendementen binnen de afzonderlijke divisies en voor de aandeelhouders in het algemeen.

Maar hoewel een verscheidenheid aan activiteiten in zware tijden een voordeel kan zijn, blijft het onduidelijk of de individuele divisies werkelijk beter presteren doordat ze deel uitmaken van één concern. Los van elkaar beschouwd loopt hun winstpotentieel uiteen. Citigroup zit al tegen de grenzen van zijn bezuinigingsmogelijkheden aan en niemand voorspelt dit jaar een herstel van de omzet van de zakenbankactiviteiten. Dat betekent dat weer een zwaar beroep gedaan zal worden op de divisies voor particuliere bankzaken, die al meer dan de helft van de concernomzet voor hun rekening nemen. Ze worden gedomineerd door een zeer winstgevende creditcardonderneming, die haar omzet in 2002 met zo'n 15 procent zag groeien. De kwaliteit van de leningen vertoonde in het vierde kwartaal een lichte verbetering en Citigroup verwacht dat die in de eerste helft van dit jaar stabiel zal blijven. Maar de wereldeconomie is nog niet uit de problemen en de vooruitzichten zijn wellicht minder gunstig dan het optimisme van Citigroup suggereert.

Weill zal de cijfers uiteraard grondig hebben geëvalueerd vóór hij ermee naar buiten kwam. Maar als hij geen rekening heeft gehouden met de mogelijkheid van een ernstige inzinking van de consumentenuitgaven in de VS, zal Citigroup nog wel even blijven doorpraten over zijn `winstpotentieel'.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.

    • Christopher Hughes