Grand Old Lady met egards onthaald

Na veertien jaar keerde Martina Navratilova terug bij de Australian Open. In het dubbel verloor de 46-jarige Amerikaanse van de zusjes Williams.

De rode loper ging nog net niet uit, maar veel scheelde het niet. Australiërs staan bekend om hun onvoorwaardelijke liefde voor (top)sport. Oude sporthelden staan dood of levend nog altijd op een voetstuk in Down Under. Niet voor niets wordt de bezoeker bij binnenkomst op Melbourne Park, de thuishaven van de Australian Open, langs een lange rij met bronzen borstbeelden van voormalige tennisgrootheden gevoerd.

Met alle egards werd Martina Navratilova drie weken geleden dan ook onthaald, veertien jaar nadat de succesvolste tennisster ooit voor het laatst voet op Australische bodem had gezet. Als een verloren gewane dochter sloten pers en publiek, en niet te vergeten de toernooidirectie, haar in de armen. Het feit dat de inmiddels 46-jarige Amerikaanse het eerste grandslamtoernooi van het jaar zo lang had gemeden (te warm, te vroeg in het seizoen) werd de drievoudig kampioene (1981, '83 en '85) maar wat graag vergeven.

In de derde ronde van het vrouwendubbelspel stond de levende legende gisteren tegenover twee landgenotes, die als haar erfopvolgsters worden beschouwd: Venus en Serena Williams. Het trainingsbeest uit Tsjechoslowakije introduceerde eind jaren zeventig met veel succes het powertennis in het vrouwencircuit, en de ironie wilde dat uitgerekend Navratilova gisteren verslagen werd met de wapens die haar opvolgsters hebben geperfectioneerd: 6-2 en 6-3.

,,Weggezet als een klein meisje'', bekende Navratilova zich naderhand bij vlagen te hebben gevoeld, oog in oog met de twee onbetwiste aanvoersters van het vrouwencircuit die bekend staan om hun mokerslagen vanaf de baseline. ,,Een doordachte strategie hebben ze in feite niet of nauwelijks nodig, maar ze gebruiken hun hersens wel degelijk meer dan voorheen'', zo had de geslepen routinier geconstateerd. ,,Betere keuzes en meer variatie in hun slagen'', luidde dan ook de slotanalyse van de oude meesteres, die twee jaar geleden op Wimbledon ook al eens werd verslagen door de Black Power.

Geflankeerd door een speelster die met gemak haar dochter had kunnen zijn, de pas 17-jarige Svetlana Kuznetsova uit Rusland, stond The Grand Old Lady of Tennis voor de taak de magie op te roepen die haar in het verleden onder meer achttien grandslamoverwinningen in het enkelspel had gebracht. Daarin slaagde de nog altijd opvallend gespierde Navratilova gisteren slechts bij hoge uitzondering, maar haar verweer bracht de Williams-zusjes dan ook geen moment in verlegenheid. Na 66 minuten was het avontuur voorbij voor de onverwoestbare veterane, die bij het verlaten van de baan door een uitgelaten toeschouwer (,,Don't worry Martina, we still love you!'') een hart onder de riem toegestoken kreeg.

In haar column in The Australian onthulde Navratilova zaterdag nog hoe in haar ogen de twee Williams-zusjes het beste bestreden konden worden: met slagen die zwanger zijn van de slice. `Zodat de bal nauwelijks van de grond komt en zij diep door de knieën moeten, en dus niet zo hard kunnen slaan als ze kunnen en zouden willen.' Veel kans om de slice-bal te slaan, kreeg ze gisteren echter niet.

Hoewel haar bewondering voor het tweetal groot is, kon Navratilova zich ruim een week geleden niet aan de indruk onttrekken dat de nummers één en twee in het enkelspel een voorkeursbehandeling kregen van toernooidirecteur Paul McNamee. Omdat de Williams-zusjes zelden dubbelen hun overvolle agenda's staan dat meestal niet toe hebben ze geen officiële ranking. Op basis van een wildcard kregen ze toegang tot het hoofdtoernooi. Verwondering wekten McNamee en de zijnen echter door het koppel bovenaan de plaatsingslijst te zetten. Al te veel woorden wilde Navratilova niet vuil maken aan wat in de Australische pers al `een affaire' was gaan heten, maar dat die beslissing ,,een beetje curieus'' was, wilde de voormalige nummer één van de wereld nog wel kwijt.

Voortijdige uitschakeling was ondanks haar gevorderde leeftijd een bittere pil voor Navratilova, die begin deze maand in Gold Coast met Kuznetsova nog haar 167ste (!) titel in het dubbelspel veroverde. Al zovele records heeft de Iron Lady gebroken dat ook deze mijlpijl aan de Australische oostkust er nog wel bij kon: met haar 46 jaar, twee maanden en zeventien dagen was Navratilova verreweg de oudste speelster die ooit een toernooi in het vrouwenprofcircuit had gewonnen.

Ruim twee jaar geleden, oftewel zes jaar na haar officiële afscheid, besloot de achtvoudig Wimbledon-kampioene terug te keren in het profcircuit. ,,Tennis zit onder mijn huid'', liet Navratilova de afgelopen dagen weten in interviews. In het gemengddubbel vervolgt ze deze week de Australian Open, aan de zijde van een collega-routinier, de Indiër Leander Paes.

Behalve een strijd met de jaren voert Navratilova ook een kruistocht tegen de beleidsmakers. Omdat haar woorden nog altijd gretig worden geslikt door de media, blijven haar opmerkingen niet onopgemerkt. Gisteren riep ze de officials andermaal op de huidige rackets op basis van het te grote frame te verbieden. ,,Het materiaal van vandaag de dag maakt het spel te eenvoudig en leidt (vanwege de harde klappen, red.) tot onnodig veel blessures.'' Oftewel: terug naar de houten rackets.

Navratilova keert volgend jaar zo goed als zeker terug in Melbourne. ,,De ontvangst is hier hartverwarmend. Zelfs de beveiligingsmensen op het vliegveld staan je met een glimlach op te wachten.''