`Geen Brits referendum euro in 2003'

De Britse premier Tony Blair heeft besloten dit jaar geen referendum over de euro meer te houden, zelfs als in juni tegen verwachting zou blijken dat de munt voldoet aan de Britse economische criteria.

Dat schrijft de centrum-linkse en pro-Europese krant The Independent vanochtend. Een vijandige publieke opinie, een haperende eurozone, scepsis bij het Britse bedrijfsleven en onzekerheid rond een oorlog in Irak zouden Blair tot zijn vermeende besluit hebben gebracht, aldus de krant met een beroep op hoge regeringsbronnen.

Blair houdt vol dat hij zijn land ,,in principe'' wil laten toetreden tot de euro en gelooft dat het Verenigd Koninkrijk als Europees land buiten de eurozone op termijn aan invloed zou inboeten. Maar een ,,geforceerde'' referendumcampagne dit najaar zou negatief kunnen uitpakken, aldus Blair, die volgens de krant wel blijft aansturen op een referendum vóór de komende parlementsverkiezingen, vermoedelijk in 2005.

Britten zijn in (kleine) meerderheid tegen de euro, maar van de potentiële nee-stemmers is een zeer aanzienlijk deel bereid zijn mening te herzien als politieke en economische kopstukken hun volle gewicht achter een ja-campagne zouden gooien, blijkt ook uit peilingen. De Financial Times meldt vandaag dat de scepsis binnen het Britse zakenleven over de euro is toegenomen. De helft van 164 geënqueteerde chefs van grote ondernemingen is tegen en 42 procent is vóór de euro. Vijf jaar geleden, bij het aantreden van de regering-Blair maar voorafgaand aan de introductie van de munt, was nog zeventig procent vóór.

In juni maakt de minister van Financiën, Gordon Brown, bekend of de euro voldoet aan de zogeheten `vijf tests'. Daaronder vallen onder meer de convergentie van de Britse en Europese economieën en de schokbestendigheid van de nieuwe munt. Brown geldt als veel terughoudender over de euro dan Blair. Hij eist ook dat de besluitvorming van de Europese Centrale Bank (ECB) over de rentevoet en de eventuele instapkoers van het pond doorzichtiger wordt.

In Britse media is breed gespeculeerd dat Brown in juni een negatief oordeel zal vellen. Kate Barker, een bestuurder van de Bank of England (BoE), voedde dat idee gisteren verder met de uitspraak dat het Verenigd Koninkrijk ,,economische moeilijkheden'' krijgt als het dit jaar zou willen instappen in de euro. Volgens haar is het ,,vermoedelijk op langere termijn'' wel in het landsbelang om in de Europese munt te stappen.