Doden en verwoestingen bij bosbranden in Canberra

Vier mensen zijn omgekomen en meer dan vierhonderd huizen zijn verwoest bij bosbranden rondom de Australische hoofdstad Canberra. Ook de historische sterrenwacht Mount Stromlo, een gezichtsbepalend gebouw in de stad, is in vlammen opgegaan.

De branden zijn ontstaan na een periode van extreme droogte, die grote delen van Australië hebben getroffen. Bosbranden in de huidige omvang doen zich volgens de autoriteiten slechts één keer in de honderd tot honderdvijftig jaar voor. De branden, de ergste sinds Canberra in 1927 hoofdstad van Australië werd, ontstonden eind vorige week in de parken en dennenboomplantages rondom de stad. Van daaruit drongen ze de stad binnen. Een temperatuur die overdag kon oplopen tot 38 graden Celsius en harde wind zorgden er voor dat het vuur zich zeer snel kon verspreiden. Bovendien bemoeilijkten ze de bestrijding.

Minister-president John Howard onderbrak zijn vakantie met een bezoek aan de stad. Howard zei veel bosbranden in Australië te hebben gezien, maar ,,dit was de ergste''. De zichtbaar aangeslagen minister-president bedankte de brandbestrijders voor hun enorme inspanningen. Hij maakte duidelijk dat hij dat belangrijker vond dan te zoeken naar schuldigen.

Het hoofd van de brandweer van het hoofdstedelijk district ACT, Peter Lucas-Smith zei dat zijn personeel deed wat het kon met de middelen die beschikbaar waren. ,,We hadden 120 brandweerwagens en 402 huizen zijn verwoest. We schieten simpelweg te kort. Het breekt mijn hart, maar er is niets dat ik eraan kan doen.''

De verantwoordelijke minister Tuckey heeft, ondanks de woorden van Howard, een onderzoek gelast. ,,In de nationale parken en plantages was veel brandstof (takken, bladeren en ander uitgedroogd natuurlijk afval, red.) aanwezig. We moeten naar het beheer van die gebieden kijken'', aldus Tuckey.

Ook in de staten New South Wales, dat het ACT omringt, en Victoria woeden momenteel bosbranden. Bosbranden zijn in Australië een natuurlijk verschijnsel. In de eucalyptusbossen hebben ze vaak een natuurlijke oorzaak, zoals blikseminslag of als brandglas werkende regen- of dauwdruppels. De licht ontvlambare eucalyptusolie zorgt voor extreem hoge temperaturen.

Veel planten in de Australische bossen zijn afhankelijk van rook en vuur, bijvoorbeeld doordat de zaden rook nodig hebben om open te springen. Kleine planten gedijen na bosbranden, wanneer grotere soorten zijn verwoest. De branden vormen ook een efficiënte manier om het bosafval (droge takken en bladeren) op te ruimen. In de buurt van de steden worden de branden vaak door mensen veroorzaakt, zowel door onachtzaamheid als moedwillige brandstichting.