Achter The Spoon was het een slagveld

Jeremy Wotherspoon werd zoals verwacht wereldkampioen sprint. Gerard van Velde (tweede) en Erben Wennemars (derde) waren tevreden met hun prestaties.

Met een tweede plaats achter de Canadees Jeremy Wotherspoon leverde Gerard van Velde gisteren in Calgary bij zijn elfde WK sprint zijn beste prestatie ooit. ,,Na mijn gouden olympische medaille is dit de mooiste uit mijn carrière'', zei de 31-jarige schaatser.

Ook Erben Wennemars was meer dan tevreden met zijn derde plaats in de eindrangschikking. Hij schaatste vier solide races waarvan er één, zaterdag op de 1.000 meter, eindigde in een overwinning. ,,Wotherspoon is gewoon goed'', zei hij over de Canadees die in een uitverkochte Olympic Oval zijn titel prolongeerde. ,,Ik wil graag de strijd aangaan met zo'n jongen, maar je moet wel realistisch blijven. Hij heeft de 500 meter al 25 keer onder de 35 seconden gereden, ik pas drie keer.'' Van Velde: ,,Achter Wotherspoon was het een slagveld. Toch zijn we weer iets dichter bij hem gekomen.''

Jeremy Wotherspoon stond gisterochtend op met het gevoel dat hij niet voldoende gespannen was voor de slotdag van het WK. Na de 500 en 1.000 meter op zaterdag had hij al zo'n geruststellende voorsprong op de concurrentie dat het bijna niet meer mis kon gaan. Om zichzelf weer op scherp te zetten, draaide hij de nieuwste CD van Coldplay en even later reed hij in gedachten z'n eerste afstand van die dag, een duel met de Japanner Hiroyasu Shimizu. ,,Ik visualiseerde mijn race tegen Shimizu, omdat ik wist dat hij heel hard zou gaan. Dat hielp om me op te laden.'' Foutloos schaatste Wotherspoon naar zijn vierde wereldtitel. Tweemaal won hij de 500 meter, op de 1.000 meter eindigde hij zaterdag als tweede, gisteren werd hij derde.

Vier jaar geleden won Wotherspoon voor eigen publiek zijn eerste wereldtitel. De toen 22-jarige Canadees haalde op de eerste dag uit, met wereldrecords op beide afstanden. ,,Je zou kunnen zeggen dat ik de andere sprinters toen in hun slaap overviel. Nu verwachtte iedereen dat ik zou winnen. Wat belangrijker is: ik voldeed aan m'n eigen verwachtingen.''

Dat gold ook voor Van Velde en Wennemars. Van Velde stond na de eerste dag op de tweede plaats, voor Shimizu en Wennemars. De olympisch kampioen op de 1.000 meter slaagde er gisteren in zijn positie te consolideren, Wennemars maakte de sprong naar het podium. ,,Hier is weer gebleken dat ik ook mijn werk doe als er druk op de ketel staat'', zei Wennemars, bezig aan het beste seizoen in zijn carrière. Op elk toernooi waar hij dit seizoen aan deelnam, won hij minstens één afstand.

Wennemars achtte zijn prestatie in Calgary van grotere waarde dan zijn derde plaats bij het WK sprint van 1998, achter wereldkampioen Jan Bos en Wotherspoon, omdat hij als Nederlander toen met Bos het voordeel had dat hij langer dan de buitenlandse concurrentie op klapschaatsen reed.

Zoekend naar vorm kwam Bos nu niet verder dan de zevende plaats. Meer dan verdienstelijk acteerde Beorn Nijenhuis, het 18-jarige talent uit Heerenveen dat opgroeide in Canada én op de Olympic Oval in Calgary. De wereldkampioen allround bij de junioren bekroonde zijn debuut bij de WK sprint met de elfde plaats. Uitzonderlijk was z'n vijfde tijd gisteren op de 1.000 meter: 1.08,53, een wereldrecord bij de junioren. Met als uitschieters Nijenhuis en Jos de Koning is in Nederland een nieuwe generatie sprinters opgestaan. ,,En er zal nog wel een jonkie bijkomen'', zei Van Velde. Met plezier gaat hij de strijd met de jonge honden aan. Van Velde stelde het Nederlands record op de 500 meter met 34,68 en 34,61 seconden tweemaal scherper. Zijn wereldrecord van 1.07,18 minuut op de 1.000 meter kwam niet in gevaar.

Ook Wotherspoon kan nog wel even mee. Het zal lastig worden de zes wereldtitels van Igor Zjelezovski te evenaren, maar zijn leeftijd is niet het probleem. 's Werelds beste sprinter is 26 jaar.

Zijn eerste grote succes was olympisch zilver op de 1.000 meter in Nagano. Een jaar later werd The Spoon voor het eerst wereldkampioen. Met zijn tweede wereldtitel, een jaar later in Seoul, maakte hij zijn status van supersprinter opnieuw waar, maar in 2001 kwam hij op de buitenbaan in Inzell niet goed uit de voeten en was brons een troostprijs. Terug op een overdekte baan, in Hamar, pakte Wotherspoon een jaar geleden de draad weer op met zijn derde wereldtitel, kort daarna ging het faliekant mis. Zijn Comedy Capers-achtige val na de start op de 500 meter bij de Winterspelen in Salt Lake City staat nog bij velen op het netvlies. Niet zijn wereldtitels en wereldrecords, maar die ene buiteling maakte Wotherspoon in eigen land tot een bekende Canadees.

Zo is Wotherspoon een hoofdrolspeler in de gisteren geopende Speed Skating Canada Hall of Fame. In vitrines op de eerste verdieping van de Olympic Oval zijn schaatspakken, foto's en andere attributen van Canadese schaatsers tentoongesteld. Eén foto toont Wotherspoon als puber op de hoogste trede van het erepodium, in een verlaten Olympic Oval. Hoe anders was de ambiance afgelopen weekeinde. Zelfs tussen de races door werd hij voor de Canadese tv-camera's gehaald. Mede door zijn prestaties, die van Catriona LeMay en Cindy Klassen, besteden Canadese media steeds meer aandacht aan het schaatsen. De Calgary Herald stuurt binnenkort zelfs een verslaggever naar de wereldbekerwedstrijden in Heerenveen en de WK afstanden in Berlijn.

    • Ward op den Brouw