48 uur in Memphis

Memphis staat bekend om de muziek. Het is de stad van de blues en van Elvis Presley. Maar er is meer te zien aan de boorden van de Mississippi, meldt Jochen van Barschot. Zoals eenden die over een rode loper paraderen.

WAAROM NU GAAN?

In de zomer is het er veel te warm en schroeven de motels hun prijzen op. Najaar en wintertijd vormen het `laagseizoen' voor Memphis, met 625.000 inwoners de grootste stad van Tennessee, de Amerikaanse staat die in eigen land na Florida de meeste toeristen trekt. Verder leent Memphis zich prima als startpunt voor een reis door de rest van Tennessee, de Mississippidelta en New Orleans.

ELVIS PRESLEY

Je rijdt er zo voorbij, maar tussen de motels, fastfoodrestaurants en souvenirwinkels aan de Elvis Presley Boulevard in Memphis ligt ook Graceland Mansion, een van de meest bezochte attracties in de Verenigde Staten. Zo'n 600.000 bezoekers vergapen zich jaarlijks aan het huis dat Elvis in 1957 aanschafte. Het is er altijd druk en er zit dan ook niks anders op dan achteraan in de rij aansluiten en voetje voor voetje door het huis te schuifelen. Bij binnenkomst krijg je een koptelefoontje dat je (in het Nederlands!) bijpraat over, achtereenvolgens, de televisiekamer (met drie televisies naast elkaar, want Elvis keek altijd tegelijkertijd naar nieuws, sport en amusement), de Jungle Room (met groene vloerbedekking op de vloer, de muren en op het plafond), de slaapkamer (helemaal van pluche), Elvis' lievelingswapen (een Colt 45 met de initalen `E.P.' erin gegraveerd) en natuurlijk zijn graf (voorzien van een groot Jezusbeeld). Elvis' auto's zijn ondergebracht in een apart museum aan de overkant, waar je ook een kijkje kunt nemen in zijn twee privévliegtuigen, waarvan de Lisa Marie de grootste en de meest weelderig is, bekleed met leer, fluweel en bladgoud. Natuurlijk zijn er ook souvenirwinkels, waar je onder meer Elvis Presley toiletpapier, Elvis Presley kerstballen, Elvis Presley theelepeltjes, Elvis Presley hondenvoerbakjes en zelfs een kopie van Elvis Presleys testament kunt krijgen.

Echte fans slapen in het Heartbreak Hotel, op een steenworp afstand van Graceland. Na een kwartiertje wachten in de lobby zijn er al vier gasten met een Elviskapsel voorbijgekomen (mannen én vrouwen). Het hotel heeft, naast gewone kamers, vier themasuites in Elvisstijl. Het zwembad achter het hotel heeft de vorm van een gebroken hart en de hotelbar is uitgerust met de fraaie tijgerprintvloerbedekking waarop Elvis zo dol was. Wie na Graceland nog geen genoeg heeft van de rock'n'roll kan nog een bezoek brengen aan Sun Studio, waar Elvis zijn eerste plaatje opnam en aan het Rock'n'Soul Museum, over het rijke muziekverleden van Memphis.

THE PEABODY DUCKS

Op een doordeweekse dag om half vijf 's middags ademt de statige lobby van The Peabody Hotel in het centrum van Memphis nog een gemoedelijke sfeer. Verveelde hotelgasten bladeren wat in een krant, oude dametjes drinken slappe Amerikaanse koffie en strak in het pak gestoken lieden sluiten hun zakelijke afspraak af met een borrel. Rond kwart voor vijf begint de invasie. Hordes toeristen – met fototoestellen en videocamera's uitgeruste Japanners, Amerikanen in hawaïhemden en bermudabroeken – verdringen zich dan rond de fontein die midden in de lobby staat en langs de rode loper die een van de liftboys even daarvoor tussen de fontein en de lift heeft gelegd.

In de marmeren Italiaanse fontein zwemmen vijf eenden, een mannetje en vier vrouwtjes. Ze zijn die ochtend vanuit hun nachtverblijf op de bovenste verdieping met de lift naar beneden gekomen en over diezelfde rode loper naar de fontein gewaggeld en 's middags leggen ze onder grote belangstelling het parcours in omgekeerde richting af. Klokslag vijf uur klinkt er marsmuziek en worden de eenden in de richting van de rode loper gedirigeerd (de liftjongen beschikt over een speciaal hiervoor bedoelde stok), waarna ze luid snaterend de lift invliegen, op de vlucht voor alle flitsende camera's. Om kwart over vijf is de lobby weer leeg. Het Peabody-complex omvat overigens behalve een hotel ook een winkelcentrum, cafés en restaurants, een megabioscoop (22 zalen) en een indoor midgetgolfbaan waar je kunt midgetgolfen in het donker (met lichtgevende ballen).

BEALE STREET

Memphis houdt zijn reputatie als stad van de blues hoofdzakelijk hoog in Beale Street, de straat waar B.B. King zijn Blues Club heeft en waar verder nog een stuk of vijftien andere bars en clubs zeven dagen per week live muziek bieden. Zelfs uit de Ierse pub (Silky O'Sullivan, op de hoek met 2nd Street) klinkt bluesmuziek en, toegegeven, de zangeres van dienst slaagt er op een doordeweekse avond in de mensen in het half lege café op dreef te krijgen. Ze moet ook wel, want ze krijgt niks betaald voor haar diensten, ze moet het hebben van de fooien van het publiek. Verscholen tussen de kroegen in Beale Street ligt tevens het Memphis Police Museum. Veel bijzonders is het niet (wat stoffige vitrinekasten met politieprullaria en een politiecel waar je een foto van jezelf als gevangene kunt nemen), maar opmerkelijk is wel dat het museum dezelfde openingstijden hanteert als de horeca. Dat geldt ook voor de vele souvenirwinkels in Beale Street.

BEZIENSWAARDIGHEDEN

Het centrum van Memphis ligt direct aan de Mississippi en een ouderwets trammetje rijdt langs de kade. Aan de overkant ligt Mud Island, waar het Mississippi River Museum is gevestigd. Qua musea heeft Memphis verder populaire wetenschap in de aanbieding (The Pink Palace, gevestigd in een karakteristiek roze gebouw), het slavernijverleden van zwart Amerika (National Civil Right Museum), smeedijzer (National Ornamental Metal Museum) en zowaar ook moderne kunst (Brooks Museum, met wisselende exposities).

OVERNACHTEN

In en rondom Memphis liggen honderden motels, waar je voor 40 à 50 dollar kunt overnachten. Van te voren reserveren is niet nodig, het aanbod overtreft ruimschoots de vraag. Bij op- en afritten van snelwegen en rond het vliegveld zijn de motels goedkoper dan downtown. Wie luxe wil doen kan vanaf 129 dollar in een van de 468 kamers van The Peabody Hotel slapen, midden in het centrum.

HOE ER TE KOMEN?

Het vliegveld van Memphis ligt vlakbij Elvis' Graceland. Huur direct bij aankomst op het vliegveld een auto, want zonder auto kom je nergens. Wie van lange autoritten houdt, kan ook vliegen op Nashville of Atlanta.